Miljardenschikking ABB over asbest

Het Zweeds-Zwitserse ABB (Asea Brown Boveri) gaat ruim 1,2 miljard dollar betalen voor alle claims die zijn ingediend tegen de Amerikaanse dochter van ABB voor het gebruik van asbest.

Het vandaag aangekondigde bedrag komt ruim honderd miljoen dollar hoger uit dan eerder werd geraamd. ABB haalt het geld binnen door dochterconcern Combustion Engineering failliet te laten gaan en de bezittingen van dit bedrijf te verkopen voor ruim 800 miljoen dollar. Daarnaast betaalt ABB nog eens 400 miljoen dollar in contant geld en aandelen aan degenen die een claim hebben ingediend. Dat bedrag wordt in tranches uitbetaald tussen 2004 en 2009.

De asbestclaims drukken al enkele jaren zwaar op de in industriële automatisering gespecialiseerde multinational. ABB kocht in 1990 het Amerikaanse Combustion Engineering. Dat was een zeer ongelukkige overname want het bedrijf kreeg kort daarop te maken met claims van ex-personeelsleden en anderen die hadden gewerkt met isolatieproducten van de Amerikaanse onderneming waarin levensgevaarlijke en in elk geval ziekteverwekkende hoeveelheden asbest waren verwerkt. Tussen 1990 en 2001 heeft ABB al 865 miljoen dollar betaald.

In 2001 boekte ABB daardoor een recordverlies van 691 miljoen dollar. Volgens analisten kan de schade voor ABB uitkomen op zo'n vier miljard dollar. Met deze schikking hoopt ABB nu een verdere rechtsgang te voorkomen. Dan moet de rechtbank, die nog benoemd moet worden, de schikking wel goedkeuren. Daarvoor moet driekwart van de ruim 100.000 eisers wel instemmen met de deal.