Agassi neemt weer horde in Melbourne

Andre Agassi heeft vandaag een belangrijke horde genomen op weg naar zijn vierde titel bij de Australian Open. In een boeiende confrontatie versloeg de 32-jarige Amerikaan zijn zes jaar jongere tegenstander uit Frankrijk, Nicolas Escudé: 6-2, 3-6, 6-3 en 6-4.

Zo indrukwekkend als woensdag, toen hij de Zuid-Koreaan Lee Hyung-taik onder de voet liep, was Agassi vandaag niet. Vooral in de tweede set haperde zijn eerste service en kreeg de routinier nauwelijks vat op de met veel venijn geslagen returns van Escudé. Die kreeg een handvol kansen de opslag van Agassi te breken maar verzuimde dat, waarna de nummer twee van de plaatsingslijst zijn zeventiende opeenvolgende zege bij de Australian Open veiligstelde. In de vierde ronde treft hij Guillermo Coria, de Argentijn die vandaag afrekende met Jarkko Nieminen uit Finland: 7-5, 6-2 en 6-2.

Ook een andere routinier deed vandaag van zich spreken. Wayne Ferreira leek zich al te hebben verzoend met uitschakeling in zijn duel met de stugge Amerikaan Mardy Fish, maar de 31-jarige Zuid-Afrikaan vocht zich op bewonderenswaardige wijze terug en won: 2-6, 3-6, 6-1, 6-4 en 6-0. Fish was woensdag verantwoordelijk voor de uitschakeling van de vooraf als een van de titelkandidaten getipte Carlos Moya. Tegen de door de wol geverfde Ferreira raakte hij het spoor bijster, toen bleek dat zijn tien jaar oudere opponent van geen wijken wilde weten. ,,Fantastisch'', noemde Ferreira naderhand de martelgang die hij Fish bezorgde.

Verrassend was eveneens de uitschakeling van Albert Costa. De Spaanse nummer acht van de plaatsingslijst verloor in een marathonpartij over vijf sets van zijn landgenoot Felix Mantilla: 3-6, 6-3, 4-6, 6-1 en 6-3. Diens volgende opponent is Sébastien Grosjean, nadat de Fransman vandaag op indrukwekkende wijze Nicolas Lapentti uit Ecuador versloeg: 6-1, 6-3 en 6-3.

De als vierde geplaatste Juan Carlos Ferrero moest vandaag door de pijngrens heen om zich te ontdoen van de onvoorspelbare Fransman Fabrice Santoro: 4-6, 6-3, 4-6, 6-2 en 7-5. In de vierde ronde stuit de 22-jarige Spanjaard op de vier jaar jongere Kroaat Mario Ancic, woensdag de bedwinger van Sjeng Schalken.

Het Australische thuispubliek bejubelde vandaag op Melbourne Park vooral de zege van Nicole Pratt op de Argentijnse Paola Suarez: 7-5 en 6-4. De 29-jarige Australische speelt in de volgende ronde tegen een van de titelkandidates, Venus Williams. Pratt, de bescheiden nummer 54 van de wereld, is de eerste Australische bij de laatste zestien sinds 1993.

In het dubbelspel viel het doek voor Sjeng Schalken en John van Lottum. Het Nederlandse gelegenheidsduo verloor in de tweede ronde van het Tsjechische koppel Martin Damm en Cyril Suk: 6-3, 4-6 en 2-6.