Koreaanse woestijnplant verwoest

Lee Hyung-taik won zaterdag als eerste Zuid-Koreaan een ATP-tennistoernooi. In de tweede ronde van de Australian Open ging hij vandaag over de knie bij Andre Agassi.

Gevraagd naar zijn kansen in de tweede ronde tegen Andre Agassi wierp Lee Hyung-taik maandag de traditionele Aziatische schuchterheid van zich af. ,,Hij moet mij niet onderschatten'', sprak de 27-jarige Zuid-Koreaan na zijn zege in de eerste omloop van de Australian Open op de Spanjaard David Ferrer (5-7, 6-2, 6-2 en 6-3).

Dat deed Agassi dan ook niet, gewaarschuwd als de 32-jarige Amerikaan was door de verrassende eindoverwinning van zijn opponent, afgelopen zaterdag in het voorbereidingstoernooi van Sydney. ,,Exciting stuff'', noemde de nummer twee van de plaatsingslijst het degelijke spel van de zoon van een aardappelteler uit het onbeduidende stadje Hoingsung (circa 10.000 inwoners).

Beleefd is de veteraan uit Las Vegas buiten baan altijd al geweest. Maar op het centre court van Melbourne Park kende de drievoudig kampioen van de Australian Open vandaag geen mededogen met de vaandeldrager van het Koreaanse tennis: 6-1, 6-0 en 6-0. Achttien (!) games op rij maar liefst won Agassi in het eenzijdige duel waarin Lee een bliksemstart kende (zeven punten op rij) maar al na vier minuten hoorndol werd van het bombardement aan winners van zijn tegenstander.

Na afloop van zijn ontluisterende nederlaag mocht de uiterlijk onbewogen Lee in het benauwde perskamertje pal onder het imposante stadion komen uitleggen wat hem kort daarvoor was overkomen. Agassi speelde tennis van een andere planeet, sprak hij tegenover het legertje uit zijn vaderland overgekomen journalisten. ,,Het was alsof ik tegen een muur stond te spelen.''

Groot was het contrast met zaterdag, toen Lee geschiedenis schreef door in Sydney tot verbazing van alles en iedereen als eerste Zuid-Koreaan een ATP-toernooi op zijn naam te brengen. Slachtoffer van de Koreaanse dadendrang was de verbouwereerde nummer vier van de wereld, Juan Carlos Ferrero. De Spanjaard verzuimde op 6-5 zijn eerste (en enige) matchpoint te benutten, waarna Lee het duel in de beslissende tiebreak alsnog naar zich toetrok: 4-6, 7-6 en 7-6.

Glimlachend luisterden de Australische toeschouwers op Homebush Bay vervolgens naar het korte en in zeer gebrekking Engels uitgesproken dankwoord van de winnaar. Het was, zo verklaarde zijn coach en tevens tolk Choi Hee-yoon naderhand, een ingekorte versie van de toespraak die zijn pupil ruim twee jaar geleden op papier zette, toen hij in New York de vierde ronde bereikte van de US Open. Pete Sampras voorkwam destijds dat het tot een voordracht kwam. ,,Maar Lee is het uitspreken van die regels wel altijd blijven oefenen, voor het geval dat'', grijnsde Choi na afloop.

Enig fortuin kon Lee, door zijn prestaties in Sydney gestegen van de 88ste naar de 67ste plaats op de wereldranglijst, niet worden ontzegd in Sydney. Nadat de achtstejaars professional vijf duels (drie in de kwalificaties, twee in het hoofdtoernooi) had overleefd, kreeg hij in de kwartfinales een vrijgeleide naar de halve eindstrijd door de afmelding van Marat Safin wegens een opspelende schouderblessure.

Amper bekomen van zijn verbluffende eindzege of president Kim Dae-jung hing aan de lijn om zijn tennissende landgenoot hoogstpersoonlijk zijn felicitaties over te brengen. Dat mislukte, want Lee stond op dat moment onder de douche. Choi beantwoordde het telefoontje en verklaarde blij verrast maar verbijsterd te zijn door de persoonlijke attentie. ,,Want onze president heeft momenteel wel wat anders aan zijn hoofd'', zo verwees hij naar de oplopende spanningen met buurman en vermeende kernmacht Noord-Korea.

Lee's overwinning leidde in Zuid-Korea tot doldwaze taferelen, vertelde Choi twee dagen later op Melbourne Park. Hij vergeleek de euforie in zijn vaderland met het ongeremde volksfeest dat afgelopen zomer losbarstte na de successen van de nationale voetbalploeg onder leiding van de Nederlandse bondscoach Guus Hiddink. ,,Tennis leefde tot zaterdag totaal niet in ons land, maar Lee heeft de belangstelling flink aangewakkerd.''

Lee beschouwt zichzelf als een strijdmakker van Paradorn Srichapan, de Thai die vorig jaar dankzij een serie uitstekende prestaties een reuzensprong maakte op de wereldranglijst, en steeg van de 126ste naar de 16de plaats. ,,Wat Paradorn heeft gedaan voor het Aziatische tennis, staat mij ook voor ogen'', sprak Lee maandag hoopvol. ,,Hij heeft de sport tot leven gewekt in Azië en ik hoop daar mijn bijdrage aan te kunnen leveren.''

Dat hoopt ook de toernooiorganisatie van de Australian Open, die dit jaar voor het eerst de wervende ondertitel The Grand Slam of Asia/Pacific voert. Het is een doorzichtige maar tegelijkertijd begrijpelijke poging om de potentiële goudmijn het in tennistermen onontgonnen miljardencontinent Azië aan te boren. Lee's voortijdige vertrek betekende daarom een streep door de rekening van de organisatie.

Choi zegt desondanks niet te twijfelen aan het welslagen van Lee's missie. Zo taai is het verzet van zijn pupil dat de tenniscoach hem al heeft uitgeroepen tot ,,een woestijnplant die tegen de verdrukking in blijft bloeien''. Al bleek dat vandaag niet genoeg om Agassi, de grootmeester van de returns vanaf de baseline, in Melbourne van zijn zestiende opeenvolgende overwinning af te houden.

    • Mark Hoogstad