Vodafone biedt voor zijn dochters te weinig

Sir Chris Gent heeft besloten de ijzeren vuist tevoorschijn te toveren die hij gewoonlijk in Vodafone's fluwelen handschoen verborgen houdt. De topman van de mobieletelecomgigant, die voortdurend onder druk staat om aandelen terug te kopen, onderzoekt blijkbaar iedere mogelijkheid om aandeelhouderswaarde te scheppen. Een week geleden stelde hij voor 3 miljard euro aan cash te besteden aan het terugkopen van obligaties. Nu biedt hij 2 miljard euro in cash aan de minderheidsaandeelhouders van de Zweedse, Nederlandse en Portugese dochters van Vodafone. Hij wil die minderheden behoorlijk hard aanpakken om indruk te maken op de aandeelhouders van het moederconcern.

De voorlopige bedragen die Vodafone biedt, vertegenwoordigen een minimale premie ten opzichte van de koers van vrijdag. In het geval van het Portugese Telecel staat het bod op last van de toezichthouder vast. Bij het Zweedse Europolitan en het voormalige Nederlandse Libertel kan Vodafone zijn bod theoretisch nog verhogen. Maar het concern zegt dat niet te overwegen, wat inhoudt dat Vodafone uit is op een koopje.

Het doet niet ter zake dat de koersbewegingen na Vodafone's bekendmaking de geboden bedragen direct lager deden uitvallen dan de dagkoersen. Gemiddeld wil Vodafone slechts zesmaal de extra winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen, die het concern aan de overeenkomst overhoudt, betalen. Dat is bijna één derde minder dan de factor van 8,9 maal de winst waarop Vodafone momenteel wordt verhandeld. Kijk, zo zal Gent tegen beleggers kunnen zeggen, was dat geen beter gebruik van jullie geld dan het terugkopen van aandelen?

De minderheidsaandeelhouders staan voor een moeilijke keuze: hun stukken tegen een lage koers verkopen of het risico lopen te blijven zitten met niet-verhandelbare aandelen. Zij kunnen zich op twee manieren beschermen. In de eerste plaats kunnen ze een verenigd front presenteren tegenover Vodafone. De enigen die dat voor elkaar kunnen krijgen zijn waarschijnlijk de stugge Zweedse institutionele beleggers in het geval van Europolitan. De tweede mogelijke bescherming zou kunnen komen van de onafhankelijke directies van Vodafone's dochterondernemingen. Zij moeten zich over de geboden koers uitspreken in de formele offertes, die binnen twee weken ter tafel moeten liggen.

Alle ogen zijn op deze onafhankelijke directies gevestigd. Zoals de zaken er nu voorstaan, bewijzen ze hun aandeelhouders een slechte dienst als zij hen aanraden te wijken voor de vuist van Gent. Zij kunnen het dreigement dat beleggers het risico lopen te blijven zitten met onverhandelbare aandelen onschadelijk maken door de aandeelhouders te adviseren niet op het bod in te gaan. Als Vodafone een bod doet, moeten de aandelen waardevoller zijn voor het concern dan voor het gros van de beleggers. De belachelijke premies die Vodafone nu biedt, wijzen daar niet op. Werkelijk onafhankelijke directies zouden die premies daarom onmiddellijk verwerpen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Paul Raynes