Wennemars wil niets weten van favorietenrol

Na de vier afstanden die de sprinters in de Olympic Oval van Salt Lake City in het weekeinde hadden gereden – twee keer 500 en twee keer 1.000 meter – stond hij op het erepodium. En de afsluitende afstand, de 1.000 meter van gistermiddag, won hij notabene in de op één na snelste tijd ooit. Alleen Gerard van Velde was met zijn gouden race op de Olympische Spelen van een jaar geleden op dezelfde ijsbaan sneller geweest. Desondanks weigerde Erben Wennemars zich in de rol te laten drukken van de man die de Canadees Jeremy Wotherspoon komend weekeinde in Calgary bij de WK sprint van diens vierde wereldtitel kan afhouden.

Valse bescheidenheid? Misschien. Zeker is dat de rol van favoriet Wennemars nu eenmaal niet bevalt. Te vaak heeft hij zijn neus gestoten, te vaak belandde hij net naast het podium op grote kampioenschappen. Had hij in het recente verleden geen abonnement op de vijfde plaats? Dus beschouwt hij Van Velde als de grootste kanshebber op de wereldtitel. Het leek een doorzichtige afleidingsmanoeuvre. Van Velde: ,,Ik ken Erben een beetje. De ene keer speelt hij dat typetje, de andere keer dit typetje. Hij probeert mij nu op te jagen.'' Van Velde ergert zich daar naar eigen zeggen niet aan. ,,Erben is nu eenmaal zo. Maar als je nu een klassement over vier afstanden opmaakt, dan zijn er twee sprinters die het goed doen: Wotherspoon en Wennemars. Jan Bos en ik zitten daar vlak achter.'' Van Velde deed het nog niet zo slecht. ,,Ik heb de schade beperkt gehouden'', sprak de olympisch kampioen op de 1.000 meter.

Ook Jan Bos, onfortuinlijk met een val op de 1.000 meter (zaterdag) en een botsing op de kruising met tegenstander Tomonoroi Kawata en de daaropvolgende diskwalificatie op de 500 meter (gisteren), geeft Wennemars een goede kans op de wereldtitel. ,,Hij is zeker de man om Jeremy te kunnen verslaan. Erben wordt eerste of tweede.'' Het mislukte avontuur van de generale in Salt Lake City boezemt Bos geen angst in voor het hoogtepunt van het seizoen voor de sprinters in Calgary. ,,Ik kan goed uit chaos orde scheppen.''

Voor alle duidelijkheid: Wotherspoon was de beste sprinter tijdens de wereldbekerwedstrijden in Salt Lake City, met twee overwinningen op de 500 en één overwinning op de 1.000 meter, afgelopen zaterdag. Hij geldt daarom als de topfavoriet voor de wereldtitel. Temeer omdat het toernooi op zijn thuisbaan wordt gereden, de Olympic Oval in Calgary.

Druk? Dat voelt de Canadees niet. Zegt hij. Voelt hij de hete adem in de nek van Wennemars? ,,Nee. Ik kijk niet naar m'n tegenstanders.'' Als favoriet voor olympisch goud verprutste de Canadees een jaar geleden in Salt Lake City zijn olympische 500 meter. Na een paar meter ging hij als een beginnende schaatser onderuit. Versplinterd was de olympische droom. ,,Een stomme fout? Het was veel meer dan een stomme fout! Met druk of spanning had dat niks te maken.'' Reden waarom hij na de Winterspelen niet de hulp inriep van een sportpsycholoog.

Derek Parra, de Amerikaanse olympische kampioen op de 1.500 meter, beschouwt Wotherspoon als de grote favoriet voor de wereldtitel sprint. Verder is hij onder de indruk van Wennemars. ,,Wat Wennemars op de laatste 1.000 meter deed, was fantastisch. Veel snelheid in de bochten, alles bij elkaar een solide race. Rijdt dit jaar ook veel constanter dan vorig jaar, toen hij hele goeie races afwisselde met mindere wedstrijden. Het wordt spannend in Calgary. Als je ook maar één foutje maakt, lig je eruit.'' Wotherspoon is volgens Parra een klasse apart. ,,Het is alsof hij zweeft over het ijs. Met zijn schaatsen kust hij de baan.'' Het Canadese ijs is volgens Parra in het voordeel van de 26-jarige Wotherspoon. ,,Omdat het ijs daar nogal bros is, is het erg belangrijk hoe je afzet met je schaatsen. Bij Jeremy gebeurt het allemaal onder hem, recht onder zijn lichaam. Hij moet het niet hebben van een lange glijbeweging.''

Volgens Wennemars, die zichzelf gisteren met zijn race van 1.07,33 minuut overtrof op de 1.000 meter (Van Velde won olympisch goud in 1.07,18), is bij het WK sprint ,,alles mogelijk''. Het toernooi in Salt Lake City begon voor hem ongelukkig. Zaterdagochtend ging hij bij het inrijden hard onderuit. In zijn val schepte hij de Japanse Aki Tonoike. Hij klapte met zijn achterhoofd op het ijs en het vergde drie hechtingen om de schade te herstellen. Pijnstillers? ,,Nee, dat is voor mietjes.'' Zaterdagmiddag reed Wennemars met een bult op zijn hoofd. ,,Het was net een spoiler.'' De boeketten die hij voor zijn podiumplaatsen op de 500 en de 1.000 meter ontving, gaf hij in een genereus gebaar aan Tonoike.

Zin om naar het wereldkampioenschap sprint vooruit te kijken had de 27-jarige schaatser uit Zwolle niet. ,,We zullen zien'' en ,,het wordt spannend'' waren oneliners van een voorzichtige sportman die nog steeds op jacht is naar zijn eerste grote internationale prijs.

portret: pagina 17