Nieuwe economie verliest icoon

Steve Case, een van de iconen van de `nieuwe economie' tijdens de internethype, is afgelopen weekeinde opgestapt als bestuursvoorzitter van het Amerikaanse mediaconcern AOL Time Warner.

Met het vertrek van Steve Case, de chairman van het grootste mediaconcern ter wereld, loopt het laatste restje lucht uit de internetballon. De man die drie jaar geleden met het nieuwe geld van internetbedrijf AOL de oude, echte economie van Time Warner opkocht voor 172 miljard dollar, moet het veld ruimen voor managers van de oude stempel.

,,Case zijn vertrek bewijst opnieuw dat de economische waarde van de onderneming aan kant van het traditionele Time Warner ligt'', aldus Henry Berghoef, een fondsbeheerder bij Harris Associates in New York.

Case is ook niet het enige slachtoffer. Het afgelopen jaar zijn alle belangrijke posities in het gefuseerde bedrijf ingevuld door voormalige Time Warner-managers. Eind 2001 moest weliswaar topman Gerald Levin, de man die namens Time Warner instemde met de fusie, onder druk van de commissarissen het veld ruimen. Maar daarna volgde een reeks voormalige AOL-managers als Robert Pittman. Het is zelfs niet uitgesloten dat de letters AOL uit het bedrijfslogo verdwijnen.

Vanaf het begin van AOL's overname van Time Warner voor 172 miljard dollar, die plaatsvond op het hoogtepunt van de internet-hausse, rommelde het. De mensen van Time Warner, een Amerikaans instituut gebouwd rond de aloude merknamen Time (magazine) en Warner Brothers (film) in New York, konden niet wennen aan de snelle internetjongens uit Virginia. ,,Bij die lui van AOL vroeg je je af of ze een weekblad wel van een schoenendoos konden onderscheiden'', zei Michael Fuchs, een voormalige manager van betaaltv-zender HBO, in een televisiedocumentaire over de mega-overname, getiteld The Big Heist.

Steve Case was de dealmaker van de fusie, die op 10 januari 2000 werd aangekondigd. AOL, een aanbieder van internettoegang, betaalde destijds in aandelen. De houders van Time Warner-aandelen kregen daar nieuwe AOL aandelen voor terug. En daar ligt nu het probleem. Case lag al maanden onder vuur van aandeelhouders die hem de dramatische koersval van het bedrijf aanwrijven.

Zo gaat het gerucht dat ook CNN-oprichter Ted Turner, grootaandeelhouder en meest uitgesproken lid van de commissarissen, Case weg wilde hebben uit de top. ,,Ik bewonder Steve Case zijn besluit om ons bedrijf en zijn werknemers voorop te plaatsen'', zei Turner gisteren in een reactie.

Case, geboren op Hawaii en ooit succesvol als verkoper van pizza's en shampoo, richtte in 1985 computerbedrijf Quantum Computer Services op, dat later werd omgevormd tot een verschaffer van internettoegang per telefoon. Dankzij een medogenloze marketingcampagne en een overname van concurrent CompuServe, groeide het bedrijf tot America Online met 35 miljoen abonnees. Case, die maandenlang zijn broer Dan, voorzitter van de beleggingsmaatschappij Hamrecht & Quist, verzorgde totdat die in juni overleed aan kanker, is na Ted Turner de grootste individuele aandeelhouder van AOL Time Warner. Zijn persoonlijke waarde wordt geschat op 700 miljoen dollar.

Analisten op Wall Street toonden zich niet verbaasd over het vertrek van de 44-jarige `internet-visionair' Case. ,,Er was erg veel geharrewar binnen en buiten het bedrijf'', zei analist Jessica Reif Cohen van zakenbank Merrill Lynch.