Koopkoorts stijgt rond Britse keten Safeway-supermarkten

De koopkoorts rond de Britse supermarktketen Safeway is verder opgelopen nadat concurrent Sainsbury vanochtend bevestigde het al geaccepteerde bod op Safeway door de Britse regionale keten Morrison te willen overtroeven met een eigen bod van circa 3 miljard pond (4,8 miljard euro) in geld en aandelen.

Ook van het Amerikaanse Wal-Mart, de grootste supermarktketen ter wereld en eigenaar van de Britse keten Asda, wordt deze week een tegenbod verwacht. Beide kandidaten voor Safeway zullen vermoedelijk moeite moeten doen de mededingingsautoriteiten te overtuigen van hun zaak.

Safeway is de op drie na grootste, maar zwak presterende Britse supermarktketen en geldt al een jaar als overnameprooi. Asda probeert sinds de overname door Wal-Mart in 1999 Sainsbury van de tweede plaats te verdringen. Tesco voert het klassement aan.

William Morrison is een familiebedrijf, met 2 miljard omzet en 117 filialen de vijfde keten van het land, dat voornamelijk actief is in het noorden, met Bradford als hoofdkwartier. Het twee keer grotere Safeway, dat in zijn 479 filialen voornamelijk lagere middenklasseconsumenten in het zuidwesten bedient, gold daarom als ideale partner. Morrison kan zijn ambitie vervullen een nationale keten te worden.

Voor Sainsbury is het voorkomen van de voorlopige overeenkomst tussen Safeway en Morrison van levensbelang. Sainsbury zou erdoor naar de vierde plaats worden verdrongen en Morrison zou met zijn strategie van permanente aanbiedingen een deel van het Sainsbury-publiek kunnen wegzuigen. Sainsbury zou zijn formule – een mengsel van relatief dure kwaliteitsproducten en roulerende aanbiedingen – moeten opgeven en over de hele linie downmarket gaan, denken analisten.

Een bod van Sainsbury op Safeway betekent nieuwe problemen, waaronder de nabijheid van veel van hun filialen. De mededingingsautoriteiten zien daarin zo goed als zeker een lokaal monopolie. Vanochtend liet Sainsbury-chef Sir Peter Davis weten dat negentig filialen gesloten moeten worden als de deal doorgaat. Het gecombineerde bedrijf zou volgens Davis 300 miljoen pond besparen.

Sainsbury denkt meer te betalen dan de 300 pence per aandeel Safeway, de openingskoers van vanochtend, maar hoeveel is onduidelijk. Als Wal-Mart in de ring stapt, kan de prijs nog verder oplopen. Wal-Mart gaf geen commentaar.