Terreinwinst Europese advocaten

Bij Linklaters zullen wel flink wat schouderklopjes uitgedeeld worden. De uitbouw van de Europese advocatenfirma tot een kolos van 2000 partners heeft zich uitbetaald in de toppositie op de mondiale ranglijst van fusie- en overnamebegeleiders. In een klassement dat ooit werd gedomineerd door firma's uit New York nam de Europese concurrent Freshfields een zeer respectabele achtste plek in en verschenen nog eens vijf Londense namen in de top-20. De sprong van dertien plaatsen van Linklaters lijkt een rechtvaardiging van zijn strategie om te groeien door middel van Europese fusies en zich te richten op opdrachten van bedrijven. Maar het succes heeft wel zijn tol geëist. De winst per partner is met 19 procent gedaald. Is een agressieve groeistrategie echt wel het slimste ondernemingsplan?

Het zou niet verstandig zijn je blind te staren op de winstcijfers. Die weerspiegelen misschien alleen maar de groeipijn, die na verloop van tijd weer zou moeten wijken. Wat echter niet zal verdwijnen, is een trend in de richting van prijsconcurrentie tussen advocatenfirma's. Uit anekdotes blijkt dat sommige firma's zelfs hun diensten gratis aan bepaalde klanten hebben aangeboden om hun concurrenten de loef af te steken. Het is zeker gebruikelijker aan het worden dat advocaten hun vergoedingen voor een deel baseren op de mate waarin zij succes boeken.

De werkelijke reden voor uitstel van een oordeel over de globaliseringstrend is eenvoudigweg dat die trend niet echt bestaat. Kijk nog maar eens naar dat klassement. De Europese stijgers stonden al aan de top van de ranglijsten in de Europese Unie en Azië. Wat er in 2002 gebeurde, was dat de activiteiten op fusie- en overnamegebied in de Verenigde Staten in een diep dal terechtkwamen, waardoor de Europeanen met de mondiale overwinning konden gaan strijken. Tot nu toe zijn er echter weinig aanwijzingen dat niet-Amerikaanse advocaten op de kapitaalmarkten van Wall Street kunnen inbreken. Dat is waar de afgelopen jaren de werkelijk grote overeenkomsten werden gefinancierd. Als de Amerikaanse markt voor fusies en overnames weer aantrekt, zullen Amerikaanse firma's een come-back maken.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld

    • Paul Raynes