O2 wil weg uit Nederland

De gesprekken die O2 naar verluidt met drie concurrenten voert over het afstoten van de Nederlandse activiteiten zijn verstandig. Ze hadden alleen al veel eerder moeten plaatsvinden. Samen met haar grotere Duitse zuster zorgt de Nederlandse dochteronderneming ervoor dat het concern er jaarlijks 680 miljoen pond doorheen draait. En anders dan Duitsland is Nederland een kleine markt, waar de omzet voortdurend dreigt te worden verlaagd door tussenkomst van de toezichthouder. De Nederlandse dochter levert een negatieve bijdrage aan de totaalwaarde van O2 en de aandeelhouders zijn beter af zonder haar.

Maar het gezond verstand speelt ook een rol in de pogingen van O2 om de Nederlandse activiteiten te verkopen in plaats van ze simpelweg te beëindigen. Nederland is Europa's meest bevochten markt voor mobiele telefonie, waarop vijf bedrijven actief zijn. Hoewel de Nederlandse dochter voor O2 geen waarde heeft, zijn haar klanten wel waardevol voor de concurrenten.

Uiteraard profiteert iedereen van een vermindering van de concurrentie, dus partijen die in de huidige gesprekken betrokken zijn hebben slechts een beperkt motief om met een goed bod te komen. Waarom veel betalen als het besluit van een onverstandige concurrent om nog meer te bieden je ook goed zou uitkomen? O2 moet geluk hebben als het meer wil overhouden dan een nominaal bedrag. Wellicht zal het concern zelfs moeten instemmen met een papieren transactie. Vodafone is de enige voor de hand liggende koper met geld achter de hand, want T-Mobile deelt de schuldenlast van moederconcern Deutsche Telekom en dat geldt ook voor de meest waarschijnlijke kandidaat voor de plek van onbekende derde bieder, Orange, het dochterbedrijf van France Telecom.

Maar alles is beter dan het laten oplopen van de verliezen of het moeten dragen van de kosten van een bedrijfssluiting. De verbetering van de kasstroom van O2 is wellicht 5 pence per aandeel waard, ofwel ongeveer 10 procent van de koers van 47 pence die gold toen het gerucht van de gesprekken opdook. De kleinere koersstijging die sindsdien werkelijk heeft plaatsgevonden, duidt erop dat beleggers al rekening hielden met dit scenario. Opmerkingen van topman Peter Erskine de afgelopen herfst gaven hen zeker een aanwijzing dat er iets te gebeuren stond. Als O2 echt iets aan zijn aandelenkoers wil doen, moet het ook zijn Duitse problemen aanpakken. Handelend optreden in Nederland zal die noodzaak alleen maar onderstrepen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld