Verloren zoon VDB weer in herkansing

Bij de presentatie van Quick Step werd de Belg Frank Vandenbroucke verwelkomd als een verloren zoon. De renner vecht dit seizoen voor zijn laatste kans op eerherstel. ,,Mijn kop was er niet voor te koersen.''

Januari is de wielermaand van de trainingskampen en de ploegpresentaties. De renners fietsen en vliegen de halve wereld rond. Frank Vandenbroucke (28) plukt er zijn voordeel van. Hij is tot eind deze maand zijn rijbewijs kwijt, nadat hij eind vorig jaar tot twee keer met een te hoog alcoholpromillage achter het stuur werd aangetroffen. De recidivist lacht besmuikt. ,,Januari is de beste maand zonder rijbewijs.'' Even later verwelkomt hij zijn Italiaanse echtgenote, die zichtbaar geniet in haar hoedanigheid van chauffeuse. Ze mag een vorkje mee prikken bij de ploegpresentatie van Quick Step in Sint Martens-Latem.

Patrick Lefevere, manager van de sponsor en vaderfiguur van VDB, bagatelliseert het verboden drankgebruik van zijn pupil. ,,Frank was twee keer beneveld in de wagen. Dat had iedereen kunnen overkomen. Wie zit er niet met drank achter het stuur? Hij heeft gewoon brute pech. Ik heb hem aangeraden in de Lotto mee te spelen. Hij heeft altijd prijs.''

Lefevere doelt ook op de dopingaffaires waarin Vandenbroucke verwikkeld raakte. Hij stelde vertrouwen in de Franse paardendokter Bernard Sainz, die op grote schaal verboden middelen bleek te verstrekken in de sportwereld. VDB werd ook aangehouden nadat de Belgische politie in zijn woning een halve apotheek met doping had aangetroffen. De medicijnen waren bestemd voor de hond, luidde zijn verklaring.

De hele en halve waarheden over de turbulente carrière van de Waalse wielrenner werden de afgelopen jaren breed uitgemeten in de Vlaamse sensatiepers. Hij zou verslaafd zijn aan drank, drugs, seks en roulette. De negatieve berichtgeving leidde tot een spreekverbod tegenover Vlaamse journalisten. ,,Ik had er geen goesting in hier te zijn, maar het moet van de sponsor'', zegt Vandenbroucke op de ploegpresentatie.

De flamboyante persoonlijkheid raakte na zijn succesjaar 1999 geestelijk in de put en lichamelijk in de versukkeling. ,,Mijn kop was er niet voor te koersen.'' Hij zocht steun bij een sportpsycholoog. Hij kreeg met alles en iedereen ruzie. ,,Mijn wereld is een kleine clan geworden'', zegt VDB die zich graag als familieman afficheert.

Zonder de vriendendienst van Lefevere had hij het peloton vermoedelijk vaarwel moeten zeggen. De werkloze wielrenner werd twee jaar geleden ingelijfd door de ploeg Domo, dat weinig plezier aan hem beleefde. De sponsor moet gedacht hebben: negatieve publiciteit is ook publiciteit. De wielersport is doordrenkt met doping, maar de populariteit in België en Frankrijk is toch nog altijd groot.

Lefevere verruilde Domo voor Quick Step en besloot Vandenbroucke mee te nemen. Wat drijft de manager om zijn rotte appel niet uit te kotsen? ,,Frank heeft een groot basistalent'', weet Lefevere. ,,Op trainingskamp behoorde hij tot de besten. Het is twaalf uur. Ik sta bekend als geduldig, maar eens raakt mijn geduld op. Gezien zijn inzet verdient hij onvoorwaardelijke steun. Hij moet nu zelf de laatste knop omdraaien.''

In de nieuwe ploeg van Lefevere is op papier een bescheiden rol weggelegd voor de specialist in eendaagse wedstrijden. In de hiërarchie van Quick Step moet hij zijn ervaren landgenoot Johan Museeuw voor zich dulden. De jonge Belg Tom Boonen heeft gezien zijn resultaten van vorig jaar ook meer recht van spreken. De Fransman Richard Virenque, net als VDB een renner met een rijk dopingverleden, krijgt een vrije rol. De Nederlander Servais Knaven wordt bij de ploegpresentatie voorgesteld als wegkapitein, maar de winnaar van Parijs-Roubaix in 2001 noemt zichzelf ongeschikt voor deze leidinggevende functie. ,,Wie ben ik om Museeuw en Vandenbroucke te vertellen wat zij moeten doen?'', vindt Knaven.

Vandenbroucke staat bekend als een eigenwijze renner die geen tegenspraak duldt. Maar wie hem op deze koude wintermorgen van dichtbij meemaakt, denkt eerder aan een spijtoptant met zachtaardige trekjes. Lefevere: ,,Iemand die slaag krijgt, is strijdbaar. Frank voelt zich miskend. Alleen hoogbegaafde mensen denken dat ze niet begrepen worden.''

Vandenbroucke is naar eigen zeggen volledig hersteld van zijn inzinking. Hij was vorig najaar op de goede weg, maar een elleboogbreuk in Parijs-Tours noopte hem tot een vroegtijdige winterstop. De arm is geheeld, nu de benen nog. Hij is optimistisch. ,,,Veel is weg uit mijn gedachten. Ik voel me nog niet verslagen. Ik heb weer honger naar de fiets. Weinig kan me nog raken of uit mijn evenwicht brengen. Die kracht is mijn wapen in de koers. De momenten van vroeger zullen zeker terugkomen. Zeker en vast.''

    • Jaap Bloembergen