Terugkeer van Verstappen in Formule I

Jos Verstappen keert terug in de Formule I. De 30-jarige autocoureur rijdt komend seizoen voor Minardi.

Verstappen maakte het voor hem heuglijke nieuws gisteren zelf bekend in Dordrecht, op het hoofdkantoor van een toeleverancier in randapparatuur voor computers. Het sponsorgeld van dit bedrijf speelde een cruciale rol in de terugkeer van Verstappen in het Formule I-circuit. ,,Door hun hulp zitten we hier'', zei teambaas Paul Stoddart van Minardi.

De Australiër toonde zich trots om Verstappen te kunnen contracteren. De verbintenis geldt voor een seizoen, maar Stoddart zou de duur willen verlengen. ,,Ik wil al jaren dat Jos voor me komt rijden. Hij is een echte racer en met hem kunnen we er een fantastisch jaar van maken.''

De overeenkomst tussen de rijder en Minardi kwam na maandenlange, harde onderhandelingen tot stand. Verstappen moest flink wat geld meenemen. Ook andere coureurs stonden in de belangstelling van Minardi, onder meer landgenoot Christijan Albers en de Amerikaan Bryan Herta.

Door de overeenkomst kan Verstappen zijn comeback in de Formule I maken. Nadat hij in februari van het vorig jaar door Arrows aan de kant was gezet, leek zijn loopbaan na 91 Grand-Prixraces waarin hij zeventien WK-punten behaalde, voorbij.

Bij Minardi wordt de Brit Justin Wilson Verstappens teamgenoot. Een debutant, maar wel een coureur die zijn talent in de Formule 3000 heeft getoond. Verstappen treft bij Minardi ook Greg Wheeler, de Zuid-Afrikaanse race-ingenieur met wie hij bij Arrows werkte. Christijan Albers wordt mogelijk nog test- en reserverijder bij het Minardi-team.

Minardi neemt in de Formule I overigens een zeer bescheiden plaats in. In het negentienjarig bestaan behaalde het team nauwelijks punten. Teambaas Stoddart is niettemin positief gestemd over de kansen in 2003. Hij sloot een overeenkomst met Cosworth, een van de betere leveranciers van motoren.

Stoddart verwacht ook veel van de nieuwe regel voor de kwalificatie. De rijders krijgen vanaf dit seizoen maar één rondje om een tijd neer te zetten. ,,Een foutje kan fataal zijn. Ik denk dat Jos een paar keer flink vooraan kan komen te staan, want we weten allemaal hoe goed hij kan starten'', aldus Stoddart.

Het nieuwe seizoen in de Formule I begint met de Grand Prix van Australië in Melbourne, begin maart.