Britse prijzenslag

William Morrison Supermarkets is niet bepaald getrakteerd op het soort `twee halen, één betalen'-behandeling die het zijn Britse klanten biedt. Maar het bedrag van 4,2 miljard pond in aandelen en overgenomen schulden dat het voor branchegenoot Safeway moet neertellen, is redelijk genoeg. Dat was ook te verwachten, gezien de schaarste aan potentiële kopers voor de wegkwijnende supermarktketen.

De drie grotere concurrenten Tesco, Sainsbury en Asda (een dochterbedrijf van het Amerikaanse Wal-Mart) hadden serieuze problemen met de mededingingsautoriteiten gekregen als ze Safeway hadden willen overnemen. En durfkapitalisten kunnen, zonder de synergievoordelen, het bod van Morrison moeilijk overtreffen. Hoewel Morrison nog wel wat uit te leggen heeft aan de toezichthouder, werkt de belofte de grote drie het vuur na aan de schenen te zullen leggen in zijn voordeel. De koers van Tesco en Sainsbury staat als gevolg van de dreiging van een prijzenoorlog al onder druk.

Maar Safeway gaat niet voor een spotprijsje over de toonbank: de kostprijs van 6,6 maal de verwachte winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen vertegenwoordigt een premie van bijna 20 procent ten opzichte van Sainsbury.

En dan is nog geen rekening gehouden met de klap van 80 miljoen pond die de winst van Safeway waarschijnlijk zal oplopen als gevolg van het agressievere afschrijvingsbeleid van Morrison. Maar Morrison denkt dat het bij Safeway wonderen kan verrichten. Het concern belooft binnen drie jaar 150 miljoen pond aan bezuinigingen en denkt nog eens 100 miljoen pond te kunnen binnenhalen door verhoging van de omzet.

De overeenkomst is financieel gezien verantwoord, maar het succes ervan hangt af van de vraag of de samenvoeging slaagt. Morrison kan zich verslikken. Sir Kenneth Morrison bouwde zijn kruideniersbedrijf winkel voor winkel uit, niet door overnames. Safeway is een grote hap ineens.

Maar gezien de toenemende aversie van overheden om bouwplannen voor grote supermarkten goed te keuren, had Morrison op geen enkele andere manier zo snel een nationale keten kunnen verwezenlijken. Door Safeway lukt dat nu in één keer. Morrison heeft aangetoond een succesvolle supermarktketen te kunnen opbouwen en leiden. De aandeelhouders moeten het concern de kans geven Safeway weer op de rails te krijgen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.

    • Rob Cox