Status of winst?

Bestuursvoorzitter Marjorie Scardino van de Britse uitgever Pearson houdt tot nu toe staande dat het concern absoluut niet van plan is de Financial Times te verkopen. Scardino mag dan misschien niet het voorkomen van een krantenmagnaat hebben, hoewel zij haar carrière wel in die sector is begonnen, zij kan niet verhullen dat haar vastberadenheid vast te houden aan de Financial Times eerder het gevolg is van de status van die krant dan van diens bijdrage aan de winst van het concern. Moeten de aandeelhouders van Pearson de tol betalen voor haar koppigheid?

Niet echt - althans niet op dit moment. De schade is al eerder opgelopen. In 1997 legde Scardino het concern een investeringsvoorstel voor dat uitging van een jaarlijkse winstgroei met dubbele cijfers. Maar een conjunctuurgevoelige onderneming als een krant kan zoiets eenvoudigweg niet verwezenlijken en als Pearson echt had gemeend wat het beleggers voorspiegelde, dan had het de Financial Times tegelijk met zijn televisiebelangen te koop moeten aanbieden. Nu de aandeelhouders de bijna-halvering van de winst tussen 1999 en 2001 hebben geslikt zonder drastische stappen tegen Scardino te ondernemen, is het moeilijk te zien wat op korte termijn tot het afstoten van de Financial Times zou kunnen leiden.

Op een niveau van zestienmaal de verwachte winst over 2003 is Pearson niet goedkoop en de aandeelhouders zullen geen genoegen nemen met een prijs waarin geen premie zit voor het merk Financial Times. Ook is er op dit moment geen voor de hand liggende bieder. Het besluit van The New York Times om een hoog bedrag neer te tellen voor de zeggenschap over de International Herald Tribune hield in het wil investeren in een concurrentieslag met de Financial Times in Europa en niet in consolidatie. Hoewel het overeind houden van de krant niet veel investeringen vergt, heeft Pearson besloten 10 miljoen pond te steken in nieuwe activiteiten en een expansie op de Aziatische markt. Dat lijkt een zet die bedoeld is om een concurrent te verwonden: de Wall Street Journal van Dow Jones.

De financiële logica, ondersteund door de speculatie in de pers, pleit nog steeds voor een verkoop van de Financial Times. Maar beleggers kijken wellicht liever naar een andere indicator: de bankiers die ooit in de rij stonden om Scardino ervan te overtuigen dat zij de Financial Times moest verkopen, hebben geleerd het onderwerp in haar aanwezigheid niet meer aan te roeren.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar:

zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.