Het is in Melbourne veel te heet voor tennis

Mede op aandringen van de spelers overweegt de internationale tennisfederatie de Australian Open in de toekomst te verschuiven: van het snikhete januari naar het koelere maart.

Een eitje bakken op het centre court? Het kan in Australië. Zes jaar geleden, tijdens de door een hittegolf geplaagde editie van de Australian Open, liep het kwik zo hoog op dat journalisten op het rebound ace (rubber op een laagje beton) van Melbourne Park moeiteloos een uitsmijter konden bereiden.

Tennissers roepen het al jaren: een toernooi middenin de Australische zomer, met temperaturen die zeker op de baan kunnen oplopen tot wel 60 graden Celsius, is gekkenwerk. Of beter: levensbedreigend. Onderzoek heeft immers uitgewezen dat een tennisser bij 35 graden al gemiddeld twee liter vocht verliest. Wie meer dan twee procent van zijn lichaamsgewicht kwijtraakt, komt serieus in de problemen. Met een stijgende hartslag én lichaamstemperatuur dreigt het gevaar van oververhitting, met alle mogelijke desastreuze gevolgen vandien.

Ook de internationale tennisfederatie (ITF) lijkt inmiddels overtuigd van de noodzaak het eerste grandslamtoernooi van het jaar te verplaatsen naar een later tijdstip. Al voerde ITF-voorzitter Francesco Ricci-Bitti gisteren niet de doorgaans verzengende hitte in Melbourne (veelzeggende bijnaam Smellburn) aan als voornaamste argument voor een verhuizing naar maart. ,,Een hoogtepunt als de Australian Open wordt nu te vroeg in het seizoen gespeeld'', stelde de Italiaan in een vraaggesprek met de Duitse krant Die Welt.

Om die reden ijvert Ricci-Bitti voor een grondige herziening van de overigens toch al overvolle tenniskalender. ,,We praten daarom met de (spelersvakbond, red.) ATP om de toernooien van Key Biscayne en Indian Wells te verschuiven naar februari. Het seizoen kan dan beginnen met de indoortoernooien in januari.''

In een eerste reactie liet de voorzitter van de Australische tennisbond, Geoff Pollard, vandaag weten dat het voorstel pas kans van slagen maakt als alle spelers zich achter het idee scharen en het toernooi begin maart geen hinder ondervindt van de traditionele opening van het Formule I-seizoen in Melbourne. Bovendien heeft de ITF niet het laatste woord bij een eventuele verplaatsing, zo voegde Pollard daar een tikje bits aan toe.

Ricci-Bitti's aankondiging volgt op een pleidooi van Andre Agassi, de Amerikaan die zich dinsdag al sterk maakte voor een verplaatsing. Het Australian Open begint maandag traditioneel al na een paar weken in het nieuwe tennisjaar, en dat komt het spelpeil volgens de drievoudig winnaar niet ten goede. ,,Als het toernooi later gespeeld wordt, geeft dat de spelers meer rust in de periode tussen de seizoenen'', betoogde Agassi. ,,Het zou bovendien een betere voorbereiding opleveren en dus beter tennisspel. Momenteel zie je bij het Australian Open nogal eens vreemde resultaten, omdat iedereen net uit de startblokken komt.''

Om zijn woorden te staven had Agassi maar naar de editie van twaalf maanden geleden hoeven te verwijzen. In de eerste week verloren de favorieten een voor een, waarna de eindzege uiteindelijk terecht kwam bij de kleurloze Zweed Thomas Johansson. Het onvoorspelbare karakter van de Australian Open is voor sommige volgers overigens juist reden om vast te houden aan januari.

Martina Navratilova daarentegen gruwt van die gedachte. In een column in het dagblad The Australian pleitte de inmiddels 46-jarige Amerikaanse, voor het eerst sinds 1989 terug op de Australian Open (als dubbelspeelster), deze week voor een verschuiving van het toernooi, van januari naar februari. `Het is levensgevaarlijk, maar kennelijk moeten er eerst doden vallen voordat er iets verandert', schreef de voormalige nummer één.

Om de spelers tegemoet te komen kondigde toernooidirecteur Paul McNamee twee maanden geleden aan het hittebeleid bij de eerstvolgende editie verder aan te scherpen. Gold vorig jaar 38 graden Celsius al als de kritische bovengrens (na de 40 graden van 1998), bij de komende kampioenschappen is de organisatie van plan om wedstrijden onmiddellijk te onderbreken zodra het kwik 35 graden Celsius aanwijst.

Dat geldt niet voor de duels die gepland staan in een van de twee stadions op Melbourne Park, de Rod Laver Arena (15.021 zitplaatsen) en de Vodafone Arena (10.000). Beide arena's zijn voorzien van een uitschuifbare dakconstructie en in het geval van extreme temperaturen zal de organisatie niet aarzelen het dak te sluiten, en aldus de brandende zon te weren, verzekerde McNamee. Zes jaar geleden gebeurde dat voor het eerst.

Voorwaarde is wel, aldus de toernooidirecteur, dat de zogeheten Wet Bulb Globe Temperature op 28 of hoger uitkomt. Oftewel: de door Australische meteorologen opgestelde quotiënt van onder meer de luchttemperatuur, de vochtigheidsgraad, de zonnekracht en de windsnelheid die, aldus het persbericht, `tesamen van invloed zijn op iemands vermogen om warmte te verliezen zodra hij bezig is of stil zit'.

Hoewel bedoeld als een geste naar spelers en publiek is niet iedereen te spreken over de de aanscherping van het hittebeleid. Zo verklaarde Agassi dat ,,zware omstandigheden bij het tennis horen, en zeker bij de Australian Open. De spelers trainen erop om ook in de hitte te kunnen presteren.'' Meer zorgen beweert de Amerikaan zich te maken over het lot van de toeschouwers. Bijval kreeg Agassi van twee andere voormalige winnaars van de Australian Open, Pete Sampras en Jevgeni Kafelnikov.