Lek in koelsysteem fataal voor Ariane-5-raket

Een lek in het koelsysteem van de hoofdmotor is er de oorzaak van geweest dat de Ariane 5-ECA draagraket vorige maand op zijn maiden flight is geëxplodeerd. Dit schrijft de onderzoekscommissie die de explosie in opdracht van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA heeft onderzocht in een gisteren gepresenteerd rapport.

Bij de ramp met de nieuwe, zwaardere versie van de Ariane 5 gingen twee satellieten met een gezamenlijke waarde van 600 miljoen euro verloren. Beide waren verzekerd. Vlucht 157 eindigde op 12 december enkele minuten na lancering vanaf basis Kourou in Frans-Guyana in een commando tot zelfvernietiging. Kort daarvoor was de Ariane 5-ECA uit koers geraakt. De oorzaak van dit falen blijkt nu een lek in een koelleiding om de Vulcain 2-motor geweest te zijn. Hierdoor raakte een straalpijp overhit en vervormd, met als gevolg dat de raket 170 seconden na vertrek van zijn baan afweek en begon te spinnen. Waarna de raket zich korte tijd later automatisch opblies.

De conclusie van de onderzoekscommissie betekent dat de standaardversie van de Ariane 5, die met een andere motor is uitgerust, vrijuit gaat. Dat is goed nieuws voor de Rosetta-missie, die per se deze maand voor een reis van acht jaar naar komeet Wirtanen moet vertrekken met de opdracht op het oppervlak een robotlander te parkeren. Dinsdag 14 januari neemt de ESA een besluit over de lanceerdatum. Het falen van de eerste Ariane 5-ECA betekent een zware klap van de Europese lanceerindustrie. Van de veertien Ariane 5 draagraketten die tot nu toe zijn gelanceerd, zijn er twee (de eerste en de laatste) in een explosie geëindigd, terwijl tweemaal satellieten in een verkeerde baan zijn geparkeerd. Directeur Le Gall van Arianaspace zei gisteren dat zijn bedrijf zich ,,het extreem ambitieuze maar realistische doel'' had gesteld de problemen met de Vulcain 2-motor binnen zes maanden te verhelpen. Tot die tijd zal de standaardversie van de Ariane 5, die per keer minder gewicht kan vervoeren dan de tien ton van het ECA-type, worden ingezet.

Arianespace heeft, aldus Le Gall, 41 lanceeropdrachten in portefeulle. Het bedrijf opereert al enige jaren in een vlakke markt en ondervindt toenemende concurrentie van Boeing en Lockeed Martin. Beide Amerikaanse bedrijven lanceerden kort voor de ramp met de Ariane 5-ECA met succes een rivaliserende draagraket.