Turbulentie maakt KLM onaantrekkelijk

Zijn de Europese luchtvaartmaatschappijen in een paar luchtzakken tegelijk terechtgekomen? De winstwaarschuwing van KLM wijst daar wel op. Een verslechterende economie, geopolitieke instabiliteit en hogere olieprijzen passeren allemaal de revue in het bericht dat de luchtvaartmaatschappij gisteren uitgaf.

KLM heeft een aantal problemen. Net als British Airways onderhoudt het een uitgebreid transatlantisch vluchtschema. Dat is kwetsbaar voor spanningen in het Midden-Oosten en Irak. Daarnaast vliegt KLM, net als het Duitse Lufthansa, veel op dichtbijgelegen bestemmingen in Noord-Europa. Daar heeft de zwakke Duitse economie vat op. Ook de brandstofkosten van KLM zijn minder goed gedekt dan die van sommige concurrenten: volgens Merrill Lynch bedraagt die dekking dit jaar slechts 60 procent van het totaal.

Daar staat tegenover dat het Nederlandse concern een groot voordeel heeft ten opzichte van anderen, in de vorm van zijn goedkope dochter Buzz. Dat dit voordeel toch geen winstalarm heeft kunnen voorkomen, voorspelt weinig goeds voor de concurrentie.

Geheel in lijn met de nieuwe verwachtingen van KLM hebben analisten hun voorspelling van een operationele winst van 50 tot 100 miljoen euro over het boekjaar tot maart 2003 vervangen door een klein verlies. Het meest verontrustend is dat de directe aanleiding voor deze bijstelling van de cijfers niet direct duidelijk is. KLM heeft in vage bewoordingen gesproken over volumes en rendementen die lager uitvallen dan verwacht. Maar de passagiersaantallen in december waren helemaal niet zo slecht – een stijging van 11 procent, vergeleken met een groei van 16 procent in november. Dat geeft voedsel aan de geruchten dat KLM passagiers heeft moeten lokken met speciale aanbiedingen. Dat gaat ten koste van de winst.

KLM kan een periode van instabiliteit makkelijk doorstaan: in september beschikte het concern nog over 1,3 miljard euro aan liquide middelen.

Aandeelhouders moeten er op de lange termijn van profiteren als KLM de schuld van 2,6 miljard euro afbetaalt, die de marktwaarde van 400 miljoen euro geheel overschaduwt. Maar op meer dan zevenmaal de bedrijfswaarde ten opzichte van de winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen zijn de aandelen niet echt een koopje. Bovendien zullen ze niet renderen zolang KLM niet duidelijk op weg is naar een conjunctureel herstel. Voor beleggers is er voorlopig geen reden om in te stappen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld