Ruzie in de top van mijnconcern BHP

Het onverwachte opstappen van de Zuid-Afrikaan Brian Gilbertson, hoofd van 's werelds grootste mijnbedrijf, BHP Billiton, heeft voeding gegeven aan wilde speculaties over onenigheid in de bedrijfstop van de Brits-Australische mijngroep.

De 59-jarige Gilbertson kondigde gisteren zijn vertrek aan nadat hij zes maanden geleden was aangesteld als algemeen directeur van BHP Billiton. Gilbertson heeft de reden voor zijn ontslag niet toegelicht. Hij wilde alleen kwijt dat er ,,onverenigbare verschillen'' waren tussen hem en de raad van bestuur. Bij BHP Billiton verdiende hij het afgelopen jaar bijna negen miljoen euro aan salaris en bonussen.

BHP Billiton ontkent geruchten dat het opstappen van Gilbertson het gevolg is van zijn voorstel het hoofdkantoor van het in Melbourne gevestigde bedrijf te verhuizen. Gilbertson is er de afgelopen weken niet in geslaagd binnen de raad van bestuur steun te krijgen voor zijn verhuisplannen. Een woordvoerder van het bedrijf zegt dat verschillen in ,,stijl en aanpak'' hebben geleid tot de scheuring. Volgens analisten was Gilbertson naar de smaak van de raad van bestuur te ambitieus op het pad van overnames.

De markten zijn overrompeld door het besluit van Gilbertson. Het aandeel BHP Billiton sloot gisteren bijna 3,9 procent lager op de beurs in Australië, 4,2 procent lager in Johannesburg en 3,7 procent in Londen. De Amerikaan Chip Goodyear heeft per direct de functie van Gilbertson overgenomen.

BHP Billiton ontstond in mei 2001 na een fusie tussen het Australische BHP en het Zuid-Afrikaanse Billiton. Gilbertson wordt geacht het brein te zijn achter de fusie, goed voor 30 miljard euro. De fusie heeft nu al 220 van de 270 miljoen euro opgeleverd die Gilbertson voor juni 2003 beloofde.

Volgens de Zuid-Afrikaanse krant Business Day is het vertrek van Gilbertson slecht nieuws voor nieuwe investeringen van het bedrijf in Afrika. In de raad van bestuur van BHP Billiton zijn nu geen voormalige directeuren van de Zuid-Afrikaanse helft meer vertegenwoordigd.

Onder het leiderschap van Gilbertson stak BHP Billiton veel geld in Zuidelijk Afrika, ondermeer in een miljardenproject in Mozambique. Het bedrijf onderzoekt momenteel mogelijkheden voor de ontwikkeling van een kolenmijn in Mpumalanga, de meest oostelijke provincie van Zuid-Afrika.