Minister stelt NS in gebreke

Demissionair minister De Boer van Verkeer (LPF) heeft de Nederlandse Spoorwegen maandag in gebreke gesteld wegens de voorgenomen tariefsverhoging van 4,15 procent op 1 juli 2003. Het spoorbedrijf krijgt nog tot 1 februari de tijd van deze tariefstijging af te zien, anders stapt De Boer naar de rechter.

De Boer heeft hierover gisteren een brief gestuurd naar de Tweede Kamer. Deze beval de minister eind vorig jaar niet akkoord te gaan met twee prijsstijgingen in zes maanden.

De NS verhoogde per 31 december jongstleden, na sluitingstijd van de loketten, de tarieven met 4,9 procent. Dit ondanks een eerdere belofte van NS over 2002 de prijzen niet te verhogen in verband met de tegenvallende prestaties het afgelopen jaar. NS mag volgens het prestatiecontract met de overheid de prijzen slechts een keer per jaar verhogen. Door de eerste prijsverhoging nog net vóór 2003 in te voeren, hoopt NS binnen de afspraken te blijven. De Tweede Kamer heeft deze werkwijze veroordeeld als `een truc'. Volgens de NS is de dubbele prijsstijging nodig om het bedrijf financieel gezond te houden.

NS verklaarde eerder bereid te zijn van de prijsstijging in juli af te zien, als het ministerie de jaarlijkse verhoging van de infraheffing laat vallen. Dit is de vergoeding die NS aan het ministerie betaalt voor het gebruik van sporen en wissels. Het gaat dit jaar om een verhoging van 14 miljoen euro. Maar daar voelt de minister niets voor, hoewel hij onlangs erkende dat de conditie van het spoor slecht is door achterstallig onderhoud. Verkeer en Waterstaat zegt dat de hoogte van de infraheffing al vijf jaar geleden gepland is. ,,Daar had NS dus rekening mee kunnen houden.'' Ook vindt het ministerie dat NS als gebruiker van het spoor moet meebetalen aan het onderhoud ervan.

De minister stelt NS voor de tariefverhoging van 1 juli door te schuiven naar 14 december. Hij gaat ervan uit dat dit de jaarlijkse datum wordt waarop een prijsstijging wordt ingevoerd om te voorkomen dat de dubbele tariefverhoging een jaar wordt verplaatst. Hij vindt het eind van het jaar een goed tijdstip.

NS is niet geschrokken van het ultimatum . ,,Wij nemen deze voor kennisgeving aan'', aldus een woordvoerder, die tevens zegt dat de tariefverhoging van komend jaar binnen de regels blijft.