Nieuwe Rolls wil antwoord zijn op vlotte Bentley

De Phantom is de eerste Rolls-Royce die helemaal door het Duitse BMW is ontworpen. De Duitsers willen het oer-Britse, bejaarde automerk nieuwe glans geven.

Boven elke portier vouwt automatisch een parapluutje uit als het regent, en als hij stopt blijven de wieldoppen doordraaien tot het logo met de dubbele R op alle wielen rechtop staat. Wie voor zulke genoegens minimaal 244.000 pond (390.000 euro) overheeft, kan nu het nieuwste Rolls-Royce-model bestellen, de Phantom. Afgelopen vrijdag beleefde hij zijn Britse première en vandaag wordt hij op de Amerikaanse autobeurs in Detroit onthuld.

De Phantom is bijna zes meter lang, weegt ondanks zijn aluminium carrosserie 2,4 ton en is de eerste personenauto sinds lange tijd waarvan de achterportieren weer aan de achterkant scharnieren om het instappen te vergemakkelijken. Het is de eerste Rolls-Royce die in zijn geheel is ontworpen door het Duitse BMW, dat sinds 1 januari de exclusieve rechten bezit op het meest prestigieuze automerk ter wereld. En het is ook de eerste Rolls-Royce die iets van zijn koele superioriteit heeft laten varen: de Phantom poogt nogal duidelijk om terrein te heroveren op de concurrentie in het superluxe segment van de markt, met name de Bentley-stal.

Tot 1 januari kwamen Rollers en Bentleys van dezelfde lopende band in Crewe, even ten noorden van Liverpool. Maar het oer-Britse dubbelmerk is al een paar jaar niet Brits meer. Na een felle strijd met BMW kreeg Volkswagen in 1998 voor 430 miljoen pond de fabriek in Crewe in handen. Volkswagen besefte toen echter niet dat de rechten op de naam Rolls-Royce niet berustten bij de laatste Britse eigenaar, het defensieconcern Vickers, maar bij het eerder afgesplitste Rolls Royce Aero, bouwer van vliegtuigmotoren. En dat verkocht de naam voor 40 miljoen pond aan BMW.

Het resultaat was een pijnlijk compromis: Volkswagen zou tot 1 januari 2003 voor BMW in licentie Rolls-Royces bouwen en daarna alleen het merk Bentley overhouden. Maar voor BMW waren de druiven niet minder zuur. Anders dan de chique-maar-vlotte Bentley leed Rolls-Royce onder een stijf en steeds bejaarder imago. ,,In een Rolls wórd je gereden, en als je toch zelf achter het stuur kruipt, denken ze dat je niet de eigenaar bent'', zei verkoopdirecteur Andy Watt tijdens een bezoek aan Crewe, twee jaar geleden. ,,Een Bentley is niet langer een armeluis-Rolls, maar wordt nu terecht gezien als een kruising tussen een Rolls en een Ferrari.'' Die uitspraak legde Volkswagen geen windeieren.

Afgelopen jaar werden nog maar enkele honderden Rolls-Royces verkocht, tegen enkele duizenden Bentleys. Zelfs koningin Elizabeth, die op dienstreis tot nu toe bij Rolls-Royce zwoer, nam bij haar gouden jubileum in juni een Bentley in ontvangst. [Vervolg ROLLS-ROYCE: pagina 11]

ROLLS-ROYCE

'Phantom heeft elegantie van een ijsberg'

[Vervolg van pagina 1] Om van zijn stoffige imago af te komen moest BMW niet alleen een compleet nieuwe fabriek neerzetten, maar ook een sportievere formule bedenken. Het resultaat van die operatie, die drie jaar duurde en zeker 100 miljoen pond heeft gekost, is de Phantom.

Hij wordt gebouwd op een heiligdom van de Britse autosport. De Earl of March, een excentrieke graaf met een verzameling antieke auto's en een privé-racecircuit, leende BMW een deel van zijn landgoed Goodwood in West Sussex aan BMW voor de bouw van de productiehal. De on-chique traditie om nauwelijks technische details te geven is overboord gezet. De Phantom heeft twaalf cilinders met 6,75 liter inhoud en 460 pk onder de kap, heet het nu hanig, en hij accellereert naar 100 kilometer per uur in vijf seconden. ,,De meeste eigenaars zullen de meeste tijd zelf rijden'', voorspelde Rolls-directeur Tony Gott vrijdag.

Zo wordt de nieuwe Rolls vooral een rijkeluis-Bentley. Playboy-miljonairs voor wie de Bentley Arnage Gold Label alweer ietsjes te gewoon is geworden, kunnen nu aanschuiven in de file wachtenden op een Phantom. Gott zegt ten minste honderd orders te hebben en hoopt er dit jaar een kleine duizend te kunnen verkopen.

Motor, versnellingsbak en carrosserie komen uit Duitsland. Alleen het spuiten, de assemblage en de afwerking in leer en hout gebeuren in Engeland. Henry Royce, de geniale ingenieur die in 1904 zijn krachten bundelde met zakenman-avonturier Charles Rolls, zou zich in zijn graf omdraaien bij deze ,,onechte Rolls-Royce'', die de elegantie heeft ,,van een ijsberg'', hebben sommige autojournalisten al geschreven.

De auto met zijn zilveren engel op de motorkap gold een eeuw als het summum van Britse stijl en status, ook al was dat voornamelijk bereikbaar voor mannen in Texaanse laarzen of Arabische gewaden. Of de Phantom dezelfde gevoelens kan aanboren moet blijken. De economie krimpt en de markt raakt verzadigd. Behalve Bentley dingt ook DaimlerCrysler met de nieuwe Maybach naar de kleine groep zelfde klanten.

BMW, dat eerder het failliete Britse merk Rover moest afschrijven en ook in Duitsland enkele verliesjaren doormaakte, heeft met de Phantom hoe dan ook een reuzegok genomen.

    • Hans Steketee