KLOONCHECK

Journalist Michael A. Guillen, die het onafhankelijke bewijs moet gaan leveren dat de baby `Eve' inderdaad de eerste menselijke kloon is (zoals vorige week aangekondigd door het Amerikaanse bedrijf Clonaid) heeft al bij voorbaat de verdenking tegen zich. Hij zou zich tijdens zijn werk als wetenschapsjournalist voor het Amerikaanse televisiestation ABC te veel met pseudowetenschap hebben ingelaten. Guillen, die zegt voor het verzamelen van het DNA-bewijsmateriaal een expert van wereldniveau en twee onafhankelijke analyselaboratoria in te zullen schakelen, zal moeite hebben geloofwaardig over te komen.

Op het eerste gezicht lijkt er geen vuiltje aan de lucht. Guillen is gepromoveerd in de theoretische natuurkunde, wiskunde en astronomie aan Cornell University en kwam in 1988 in dienst als wetenschapsredacteur bij ABC, waar hij bijdragen leverde aan de nieuwsprogramma's `Good Morning America', `Nightline' en `20/20'. Mis ging het toen de inmiddels voormalige ABC-journalist in 1998 de `Pigasus award' kreeg.

De Pigasus award is een prijs die de James Randi Educational Foudation jaarlijks uitreikt aan `de wetenschapper die in dat jaar het domste heeft gedaan in verband met het occulte, het bovennatuurlijke of het paranormale'. De prijs en de bijhorende stichting zijn het idee van James Randi, een bekende illusionist die zich inzet voor kritische berichtgeving over paranormale zaken. `Pigasus', een variant op het vliegende paard Pegasus, is een vliegend varken.

Guillen dankte de prijs aan zijn `onkritische promotie van pseudowetenschap en kwakzalverij' in de driedeling documentaire uit 1997 `Fringe or Frontier Science on the Edge', handelend over paranormale wetenschappen. Guillen zei in die uitzendingen dat mensen die in buitenzintuiglijke waarnemingen geloven `geen malloten' zijn. Over astrologie: `Ik denk dat we ons oordeel daarover uit moeten opschorten'. En over de mogelijkheid objecten met gedachtenkracht te bewegen: `We moeten het serieus nemen'. In latere documentaires ging hij in volle ernst in op fenomenen als gebedsgenezing, auralezen en koude kernfusie.

Is Guillen, nu werkzaam als freelance journalist, de juiste persoon om de Clonaid-claim te verifiëren? Philip Beuth, een gepensioneerde tv-baas van ABC, die Guillen destijds aannam, stak deze week in The New York Times de loftrompet over hem: ``Hij is briljant, absoluut briljant''. Maar Guillens oude criticaster Randi toonde zich in dezelfde krant minder positief: ``Zeer goed opgeleid, maar niet bijster intelligent''.

Hoewel Guillan beweert dat hij `absoluut onpartijdig is en door niemand betaald wordt' heeft het onder kritische collega's kwaad bloed gezet dat hij al tijdens de persconferentie van Clonaid, een week geleden, acte de presence gaf. Daarmee zou hij zich te veel met zijn opdrachtgever liëren. In een van zijn laatste documentaires voor ABC liet Guillan zich (als een van de weinige wetenschapsjournalisten) positief uit over het klonen van mensen, waarschijnlijk de reden dat Boisselier juist hem als onafhankelijk deskundige uitkoos.