Nog dit jaar Chinese `taikonauts'

China wil in de tweede helft van dit jaar een bemande ruimtevlucht ondernemen. Dat hebben het Chinese Volksdagblad en andere staatsmedia vandaag bekend gemaakt.

Volgens de directeur van het Chinese ruimtevaartcentrum in Shanghai, Yuan Jie, zijn de voorbereidingen voor de ruimtevlucht de testfase ingegaan en zal, als alles naar wens verloopt, China nog dit jaar het derde land in de wereld worden dat mensen de ruimte heeft ingestuurd. Nadere bijzonderheden vermeldde hij niet.

Afgelopen maandag lanceerde China voor de vierde maal met succes een onbemand ruimtetoestel dat in principe geschikt is voor het verblijf van astronauten. De staatsmedia meldden dat alle systemen aan boord van de zogeheten Shenzhou IV (`Goddelijk Schip') naar wens functioneren en dat de lancering als een goede voorbereiding op een bemande vlucht kan worden gezien. Volgens waarnemers gaat het waarschijnlijk om de laatste oefenvlucht voor de lancering van een bemande capsule. De eerste Shenzhou werd in november 1999 gelanceerd.

De mogelijk eerste Chinese bemande ruimtevaart komt 42 jaar nadat de toenmalige Sovjet-Unie in 1961 voor het eerst in de geschiedenis mensen de ruimte in stuurde. De eerste bemande Amerikaanse ruimtevlucht was een jaar later.

De autoriteiten in Peking spreken overigens niet over astronauten maar over `taikonauts', afgeleid van het Chinese woord `taikong' (universum). De bemanningsleden die later dit jaar zullen meegaan, hebben een achtergrond als gevechtspiloot.