Zang en dans bij masaal afscheid van `uiterst linkse' senator

In een emotionele, soms uitgelaten massa-bijeenkomst is gisteravond de vrijdag neergestorte senator Paul Wellstone herdacht. Het stadion in Minnesota, waar meer dan honderd Congresleden zich bij familie en vrienden voegden, was te klein voor de tienduizenden toegestroomde aanhangers.

Drieëneneenhalf uur lang spraken, zongen en dansten de aanwezigen voor de nagedachtenis van een politicus die voor Amerikaanse begrippen uiterst links was, tegen oorlog met Irak stemde en opkwam voor onderverzekerde bejaarden en veteranen van de Golfoorlog wier stralingsziekte jaren niet is erkend.

Wellstone had, volgens de bij vlagen lyrische senator Tom Harkin, de zeldzaamste gave die politici bezitten: ,,Hij kon zich soms indenken dat zijn tegenstander gelijk had.'' David Wellstone, een van de twee zoons die hun vader, moeder en oudere zuster verloren in één ongeluk, vond krachtige en humoristische woorden om de geestelijke erfenis te omschrijven van de laatste `maverick' in de Amerikaanse politiek.

Onder de aanwezigen waren oud-president Clinton en zijn vrouw senator Hillary, oud-vice-president Gore, senator Edward Kennedy, Trent Lott (de leider van de Republikeinen in de Senaat) en namens de regering-Bush was er Tommy Thompson, de minister van Volksgezondheid.

De familie had het aanbod van vice-president Cheney om de plechtigheid bij te wonen afgeslagen – officieel vanwege de zware beveiliging die dan nodig zou zijn geweest, maar officieus omdat men nijdig was dat zowel Bush als Cheney zwaar campagne hadden gevoerd in Minnesota om de als `ultra-liberal' omschreven Wellstone uit zijn zetel te verdrijven.

Vanavond zou naar verwachting het bestuur van de Democraten in Wellstone's thuisstaat Walter Mondale aanwijzen als de nieuwe kandidaat. Mondale (74) was vice-president onder president Carter en twee maal senator voor Minnesota. De peilingen geven aan dat ook een Democraat met de reputatie van Mondale een verkiezingsstrijd tot de laatste dag moet uitvechten tegen de Republikeinse kandidaat Norm Coleman, de keus van het Witte Huis.

Wellstone was volgens de laatste peilingen van vóór zijn vliegtuigongeluk bezig uit te lopen op zijn Republikeinse tegenstander. Die kleine voorsprong gaat niet automatisch over op Mondale die even vooruitstrevend is, maar vaak diplomatieker optrad. Mondale's grootste probleem is dat alleen mensen die 53 jaar of ouder zijn wel eens eerder op hem hebben kunnen stemmen.

De Democraten hebben intussen een rechstzaak aangespannen bij het hoogste gerechtshof van Minnesota. De staat heeft bepaald dat volgens de kieswet de al uitgebrachte per post binnenkomende stemmen voor Wellstone niet meer geldig zijn, terwijl die op de republikein Coleman wel tellen. Het is zeer de vraag of er nog tijd is om dezelfde poststemmers in staat te stellen Mondale te stemmen. Omdat vooruit stemmen en stemmen op afstand veel voorkomt in de staat, kan de kwestie de uitslag in deze nek-aan-nek race bepalen.