Lagerhuis liever burgerlijk dan bizar

Het Britse Lagerhuis heeft gisteren een radicaal besluit genomen: conventioneel worden. Voor de 659 Members of Parliament loopt de werkdag volgend jaar voortaan van 's ochtends tot 's middags in plaats van half drie in de middag tot tien uur 's avonds, zoals nu. De avonddebaten, die soms tot de ochtend duren, worden afgeschaft evenals het zomerreces van drie maanden. Het wekelijkse vragenhalfuurtje met de premier wordt vervroegd naar twaalf uur 's middags. Ook vervalt de noodzaak om wetsvoorstellen vóór het eind van het parlementaire jaar af te handelen.

Het afschaffen van zulke ,,bizarre praktijken'' is nodig wil de Moeder van alle Parlementen ,,geloofwaardig blijven'', aldus Robin Cook, voorzitter van de Labourfractie, die het wetsvoorstel heeft ingediend. Door vroeger te beginnen kan het parlement de media-agenda van de dag beter bepalen, aldus Cook. Ook zouden de nieuwe werktijden ,,gezinsvriendelijk'' zijn. Maar Cook kreeg zijn overwinning niet cadeau: in elke stemmingsronde waren bijna evenveel tegen- als voorstanders. Bovendien liepen de scheidslijnen door de partijen heen.

Veel parlementariërs zien Cooks moderniseringen als een nieuwe poging van de `presidentiële' regering-Blair hun invloed te beperken. De nieuwe plenaire ochtendzittingen zouden bijvoorbeeld de aandacht afleiden van het `controlewerk' in vaste Kamercommissies. Ook het ontbreken van een deadline voor wetsvoorstellen zou de regering in de kaart spelen, omdat ze voorstellen niet opnieuw hoeft in te dienen als het parlement ze aan het eind van het jaar heeft verworpen.

In een fel – en lekker lang – debat zei menig MP gisteravond dat Cooks wet het parlementaire leven schraler zullen maken. ,,Het afschaffen van de avonddebatten en het ,,invoeren van de prikklok'', maakt van het parlement ,,een mausoleum'', zei Eric Forth, fractievoorzitter van de Tories. ,,Dit is geen worstjesfabriek,'' aldus Gerald Kaufmann, een invloedrijke Labour-MP.

Cook rekent erop dat het parlement voorlopig interessant genoeg blijft: hij heeft ook plannen voor een bezoekerstribune achter glas, zoals ,,andere moderne Europese parlementen die hebben''. De parlementaire columnist van The Times speelt vanchtend alvast de rondleider: ,,Deze kant op, dames en heren. Het specimen daar links is robinus cookus. (-) En bezoekt u straks ook onze prachtige dinosauruscollectie in het House of Lords.''