Consumenten VS uiten zich somber

Het Amerikaanse consumentenvertrouwen is in oktober met de op een na grootste sprong in negen jaar gedaald. De beurzen reageerden hierop met een flinke koersval, die het recente herstel op de financiële markten weer enigszins teniet heeft gedaan.

De index voor het consumentenvertrouwen daalde 14,3 punten, van 93,7 in september naar 79,4 in oktober, meer dan tien punten lager dan de meeste economen hadden voorspeld. Alleen na de terreuraanslagen van 11 september vorig jaar vertoonde het consumentenvertrouwen een grotere daling, van zeventien punten. Het consumentenvertrouwen in de nabije toekomst nam af van 97,2 tot 80,7. Van de ondervraagden vreest 14,1 procent dat de economische situatie zal verslechteren in de komende zes maanden.

,,De zwakke arbeidsmarkt, de dreiging van een oorlog in Irak en het voortdurende verlies op de financiële markten hebben duidelijk het vertrouwen van de consument doen verdampen'', aldus Lynn Franco, medewerkster van de Conference Board, het onafhankelijke onderzoeksbureau uit New York dat de cijfers publiceerde. ,,Nu een nieuwe opleving in het vertrouwen onwaarschijnlijker wordt, zou het reeds zwakke economische herstel nog verder kunnen verzwakken.''

De tegenvallende cijfers zijn niet alleen een bedreiging voor de winkelbranche – traditioneel gaat het hoogseizoen vooraf aan de kerst – maar ook voor de Republikeinse Partij bij de verkiezingen van volgende week voor het 435 leden tellende Huis van Afgevaardigden en voor eenderde van de honderdkoppige Senaat.

Maar de cijfers over het consumentenvertrouwen zijn niet hard. Naast de Conference Board meet ook de Universiteit van Michigan het consumentenvertrouwen, en die cijfers laten een minder grote afname van de index zien. Bovendien vraagt menig econoom zich af wat het nut is van consumenten-enquêtes. ,,Er is geen perfecte manier om het consumentenvertrouwen te meten'', zegt Scott Hoyt, analist bij Economy.com, een onderzoeksbureau uit Pennsylvania. ,,Bovendien, een consument kan zeggen dat hij geen vertrouwen heeft en vervolgens toch geld uitgeven, bijvoorbeeld als hij een goede aanbieding ziet.'' Hoyt ziet reden voor optimisme: ,,Deze cijfers vallen samen met het dieptepunt op Wall Street begin deze maand, en daar zijn we alweer overheen.''

Tot nu toe was de huizenmarkt dankzij een historisch lage hypotheekrente de enige sector die niet werd aangetast door de zwakke economie. De cijfers van de Conference Board geven echter aan dat hieraan misschien een einde komt. Slechts 3,1 procent van de ondervraagden zei binnen zes maanden een huis te willen kopen.