Gissen naar Ahold

Het Nederlandse detailhandelsconcern Ahold heeft zijn handen vol aan de problemen waarin het is verzeild geraakt. Een grote schuldenlast heeft een eind gemaakt aan een op overnames gebaseerde groeistrategie. De organische omzetgroei is in het derde kwartaal teruggelopen. En een uitstapje in de cateringsector is niet het anti-cyclische wondermiddel gebleken waarop het concern zijn hoop had gevestigd.

Het Ahold-bestuur heeft dit alles nog gecompliceerd door zijn onvermogen om met zijn aandeelhouders te communiceren. Topman Cees van der Hoeven liet zich naar verluidt vorige week maandag tijdens een lunch in New York iets ontvallen over tegenvallende omzetcijfers in de VS. Toen de markt daar lucht van kreeg, daalde de koers van Ahold 8 procent. Pas vier dagen later bevestigde het concern het nieuws.

Als dit de eerste keer zou zijn geweest, had het Van der Hoeven vergeven kunnen worden. Maar in april dit jaar bracht hij de markt ook al in verwarring door het jaarverslag over 2001 vergezeld te doen gaan van twee accountantsrapporten – één op basis van de Amerikaanse en één op basis van de Nederlandse regels – met zeer uiteenlopende resultaten. Na dat fiasco beloofde het bedrijf de communicatie met de beleggers te verbeteren.

Niettemin joeg Ahold zijn aandeelhouders onlangs opnieuw op de kast door te `verklaren' dat het onder bepaalde omstandigheden gedwongen zou kunnen worden zijn joint venture-partners in Midden-Amerika en Scandinavië uit te kopen.

Ahold ontkent dat het zich vorige week in New York schuldig heeft gemaakt aan selectieve informatievoorziening. Het concern beweert dat de cijfers die in de VS werden gelekt `nog niet hard' waren. Maar het feit dat afgelopen vrijdag plotseling een onaangekondigd handelsbulletin tevoorschijn werd getoverd, duidt erop dat zij dat ondertussen wel zijn.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld.