Tarzan in Acapulco

In de Mexicaanse badplaats Acapulco kun je voor 260 dollar slapen in het roze huis van Johnny Weissmüller (Tarzan). Bij zijn graf is het stil, zag Peter Conradi.

,,Johnny Weissmüller? Nooit van gehoord'', zegt de taxichauffeur. We zijn op weg naar pantheon Valle de la Luz in Acapulco waar Weissmüller begraven ligt. ,,Tarzan'', zeg ik. Dan verschijnt er een grijns op zijn gezicht: ,,Oh, Tarzan'', en hij doet een poging de befaamde jungle yell van Tarzan na te doen. ,,Ik wist niet dat Tarzan hier begraven ligt'', zegt hij.

Op het kerkhof loopt de nieuwsgierig geworden taxichauffeur mee. Het graf is snel gevonden. Vlakbij een grote rots die er als gedenksteen is geplaatst. De naam Weissmüller staat op het graf met tweemaal een `s' gespeld, op de gedenksteen met slechts één `s'. Aan de voet van de steen staat een klein vaasje met een schamel bloemetje erin. Het graf van Tarzan is geen bedevaartsoord geworden.

Dat is anders met het `Casa de Tarzan', het ronde, roze geschilderde huis dat Weissmüller in de jaren vijftig liet bouwen, pal naast hotel Los Flamingos. Het huis van Tarzan is de grote trekpleister van het hotel. Vooral Amerikanen zijn grif bereid 260 dollar neer te tellen om een nacht in het huis te slapen. De manager van Los Flamingos laat me trots de plek zien waar Weissmüller enkele jaren van zijn leven woonde. Het interieur oogt wat sjofel, maar dat zal de ware Tarzan-fan niet deren. We lopen naar buiten. ,,Hier deed señor Weissmüller elk ochtend zijn ochtendgymnastiek'', zegt de manager van hotel Los Flamingos. We zijn via een trap afgedaald naar een uitspringend stuk rots dat zich zo'n dertig meter boven de woeste Pacifische Oceaan bevindt. ,,Kijk, dit terras ziet eruit als de bek van een leeuw. Señor Weissmüller heeft daarvoor speciaal die stukken rots op de balustrade laten plaatsen. Dat herinnerde hem aan de Tarzan-films.''

Johnny Weissmüller kwam in 1947 tijdens de opnames van zijn twaalfde Tarzan-film (Tarzan and the Meremaids) voor het eerst in Acapulco en was meteen verliefd op de Mexicaanse badplaats, die in de jaren vijftig en zestig een populair vakantieoord was bij de Amerikaanse jet set. In 1955 kocht Weissmüller samen met John Wayne hotel Flamingos. De beide filmhelden maakten van het hotel een besloten club, die vooral toegankelijk was voor collega's uit Hollywood. Zo werd Los Flamingos de ontmoetingsplaats van Hollywoodsterren als Elisabeth Taylor, Rock Hudson, Cary Grant, Lana Turner, Frank Sinatra, Orson Wells en Errol Flynn. Op de galerij bij de ingang herinneren veel foto's aan die tijd. Portretten van John Wayne als cowboy, en een breed lachende Weissmüller die, omringd door een aantal schaars geklede vrouwelijke fans, een groot stuk koelijs in het zwembad gooit.

Na enkele jaren verkochten Weissmüller en Wayne het hotel weer. Terwijl John Wayne de ene na de andere succesvolle cowboyfilm maakte, was de carrière van Weissmüller in het slop geraakt. De film Tarzan and the mermaids was zijn laatste film als Tarzan. Weissmüller probeerde wanhopig zijn filmcarrière in de VS een vervolg te geven. De voormalige Olympisch zwemkampioen – drie gouden plakken op de Spelen in Parijs in 1924 en twee in Amsterdam in 1928 – had als Tarzan een dermate grote loonsverhoging geëist dat hij zichzelf uit de markt had geprijsd. Weissmüller maakte nog een aantal films als Jungle Jim, maar toen ook die films stopten kreeg hij het financieel steeds moeilijker, niet in de laatste plaats omdat hij nogal wat alimentatie kwijt was aan vier ex-vrouwen.

Langzamerhand raakte Weissmüller vergeten in Hollywood en moest hij zijn geld bij elkaar scharrelen met Tarzan onwaardige beroepen, zoals die van begroeter bij een groot casino in Las Vegas.

Ook met de gezondheid van Weissmüller ging het bergafwaarts. Een gebroken heup en een aantal attaques maakten een lichamelijk wrak van hem. De laatste jaren van zijn leven bracht Weissmüller samen met zijn vijfde vrouw door in Acapulco, waar hij in 1984 overleed. Op zijn begrafenis klonk – via een bandje – nog eenmaal zijn befaamde jungle yell.

    • Peter Conradi