Groot-Brittannië overweegt `open skies' met de VS

Het Verenigd Koninkrijk overweegt op korte termijn alsnog een beperkt open-skiesverdrag met de Verenigde Staten te sluiten, om een verwacht besluit van het Europese Hof tegen zo'n akkoord voor te zijn. Volgens de Britse zakenkrant Financial Times zouden beide landen volgende week hun eerder vastgelopen onderhandelingen over verdere liberalisering van de luchtvaart kunnen voortzetten.

Een beperkt open-skiesverdrag, vergelijkbaar met de overeenkomst tussen KLM en Northwest, zou voorlopig alleen ten goede komen aan de Britse maatschappij British Midland (BMI) en de Amerikaanse vrachtvervoerder Fedex. BMI zou zo de lang gewenste toegang krijgen tot een groot Amerikaans vliegveld, zoals Dulles (Washington) of O'Hare (Chicago), terwijl Fedex Heathrow als Europese uitvalsbasis zou kunnen gebruiken.

De Europese Commissie heeft de Britten kortgeleden gewaarschuwd voor zo'n beperkt verdrag. Volgens Europees Commissaris Loyola de Palacio (Vervoer) zou het de druk op de Amerikanen verminderen om een akkoord met de Europese Unie als geheel te sluiten. Palacio gelooft dat toegang tot Heathrow een `troefkaart' is die Brussel zelf moet kunnen uitspelen. Liberalisering van de luchtvaart verloopt moeizamer dan in andere sectoren, omdat de verdragen over landingsrechten vanouds nog onder de nationale regeringen vallen, ook al zijn de betrokken maatschappijen geen staatsluchtvaartmaatschappijen (meer).

De Brits-Amerikaanse onderhandelingen over open skies zitten muurvast sinds British Airways (BA) en American Airlines (AA) in februari hun besprekingen voor een transatlantische joint venture moesten afbreken. De Amerikaanse regering wilde de samenwerking alleen goedkeuren in ruil voor ruime toegang van andere Amerikaanse maatschappijen tot Heathrow. De Britse regering vond dat onacceptabel. Tot nu toe hebben alleen BA en Virgin Atlantic enerzijds en AA en United Airlines anderzijds exclusieve rechten op diensten tussen Heathrow en de VS. BMI zegt dat de Britse regering BA voortrekt.

De Britse staatssecretaris van Vervoer, John Spellar, noemde vorige week een beperkt Brits akkoord met de Amerikanen ,,een opmaat'' naar volledige onderhandelingen tussen de EU en de VS over een Transatlantic Common Aviation Area (TCAA), een gemeenschappelijke transatlantische vliegmarkt.