Canadees Martel wint Booker Prize

De Canadese schrijver Yann Martel heeft gisteravond in Londen de 34ste Booker Prize gewonnen voor zijn roman Life of Pi.

Martel (39), die in eigen land tot nog toe nauwelijks bekend was, gold sinds vorige week als een bizarre favoriet voor de belangrijkste literaire prijs uit het Engelse taalgebied, waaraan een bedrag van 50.000 pond (80.000 euro) is verbonden. William Hill, het Britse wedkantoor, zag zich sinds vorige week geroepen geen inzetten meer aan te nemen, nadat de Booker-website Martel als de winnaar van dit jaar had genoemd.

Volgens de organisatie was per ongeluk een proefpagina op de site gezet. Zo'n pagina was voor alle zes genomineerden gemaakt om snel te kunnen reageren zodra de echte winnaar bekend zou zijn geworden. Will Hill werd daarna overstroomd met extra weddenschappen op Martel, die daarvóór ook al hoog stond genoteerd. Booker-organisatie en -jury hielden vol dat pas gisteravond de definitieve keuze zou worden gemaakt, voorafgaand aan de bekendmaking van de prijs tijdens een galadiner in het British Museum. De bejaarde Ier William Trevor, die twee keer eerder is genomineerd, gold met zijn The Story of Lucy Gault eveneens als favoriet.

De selectie van de winnaar uit de 130 ingezonden boeken eindigde dit jaar niet in een unaniem jury-oordeel. Martel werd na langdurig geruzie in een stemming gekozen met vier tegen één, vóór de roman Unless van Carol Shields, eveneens Canadees. Voor het eerst waren bij een deel van het laatste jurydebat camera's aanwezig, een van de vernieuwingen bij de prijs, die nu officieel Man Booker heet, naar de nieuwe sponsor, optiehandelaar Man. Jury-voorzitter Lisa Jardine, een schrijfster, zei dat ,,kwaliteit'' de doorslag had gegeven, maar medejurylid David Baddiel, een cabaretier, zei dat er ,,dit jaar geen great book'' bij had gezeten. Tijdens de publicatie van de short list met zes finalisten, in september, beklaagde de jury zich over het ,,pompeuze'' gehalte van de meeste inzendingen. Ze roemden Martels boek gisteravond eensgezind als ,,ongewoon'' en ,,moedig''.

In Life of Pi (in deze krant besproken in de bijlage Boeken op 18 oktober) vertelt Martel hoe het zestienjarige jongetje `Pi' Patel op weg van India naar zijn nieuwe vaderland Canada schipbreuk lijdt en een reddingssloep moet delen met een tijger. De 227 dagen die hij tussen haaien en hallucinaties op zee zwalkt brengt Pi door met het fysiek en mentaal temmen van de tijger, en filosoferen over vrijheid en de drie geloven die hij praktizeert – islam, christendom en hindoeïsme – overigens in een lichtvoetige, lucide stijl. Behalve over `grote thema's' gaat Life of Pi ook over schrijven, van het voorwoord waarin hij fictie ,,de selectieve transformatie van de werkelijkheid'' noemt tot het einde dat het hele verhaal weer op losse schroeven zet.

Naast Martel, Trevor en Shields werden genomineerd de Australiër Tim Winton (Dirt Music), de Canadees Rohinton Mistry (Family Matters) en de Welshe Londenaar Sara Waters (Fingersmith).

    • Hans Steketee