Vivendi blameert zich

Draait de verkoop van zijn uitgeverij uit op een blamage voor het Franse conglomeraat Vivendi?

Gisteren was de laatste dag waarop een bod op Vivendi Universal Publishing (VUP) kon worden uitgebracht. Naar verluidt heeft Vivendi haast om de verkoop rond te krijgen, want het wil de opbrengst gebruiken voor een poging een bod van Vodafone op het belang van British Telecom of SBC in Cegetel te overtreffen. Vodafone wil de controle krijgen over Cegetel, waarin Vivendi een belang heeft van 44 procent.

De periode waarin op VUP kon worden geboden is al een keer verlengd, omdat geen enkel bod in de buurt kwam van het richtbedrag van 3,5 miljard euro. Volgens insiders lijkt het erop dat dat bedrag nu ook niet wordt gehaald.

Niet één van de geïnteresseerde beleggingsfondsen zou veel meer dan 2 miljard euro voor VUP over hebben. Misschien biedt de Franse concurrent Jean-Luc Lagardere 0,5 miljard euro meer, maar dat bod wordt in de weg gestaan door de mededingingswetgeving. En als 2 miljard euro al het maximaal haalbare is, krijgt het diep in de schulden zittende conglomeraat dat waarschijnlijk ook niet allemaal in cash uitgekeerd. Houghton Mifflin, de Amerikaanse tak van de uitgeverij, had ten tijde van de overname door Vivendi in 2001 een schuld van 500 miljoen euro. De verlichting van Vivendi's schuldenlast als gevolg van de verkoop zal groter zijn dan de verbetering van zijn liquiditeitspositie.

Maar erger nog is dat 2 miljard euro een absurd lage prijs is in vergelijking met de 2,2 miljard euro die Vivendi net een jaar geleden voor Houghton Mifflin heeft betaald. Volgens een insider is dat niet zozeer een uitdrukking van het verminderde enthousiasme van de bieders, maar van het feit dat de winst van VUP daalt. Die winstdaling zou ten dele het gevolg zijn van het maandenlange verkoopproces. In feite moet Vivendi de operatie nu snel zien af te ronden om te voorkomen dat de voortdurende onzekerheid nog meer schade veroorzaakt.

Als Vivendi de verkoop op deze manier doorzet, neemt het concern niet alleen genoegen met een lagere prijs dan voorzien, maar zegt het ook tegen zijn aandeelhouders dat het bereid was een volle dochter voor een spotprijs van de hand te doen, om met een hoger bod voor zijn minderheidsbelang in Cegetel op de proppen te kunnen komen.

Het aanvaarden van een bod van 2 miljard euro voor VUP zou een wanhopige indruk maken. Vivendi zou daarna Vodafone's bod van 6,8 miljard euro voor Cegetel onmogelijk kunnen weigeren.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld