Hollywood-producers nestelen zich in Canada

Honderden films die zich afspelen in San Francisco of Los Angeles zijn opgenomen in Canadese steden. Canada is aantrekkelijk voor de Amerikaanse film- en tv-industrie.

Binnenkort op tv in de Verenigde Staten, en over enige tijd wellicht ook in Europa: Monk, een nieuwe, komische tv-serie over een detective met smetvrees, claustrofobie en andere angsten. De speurder hoopt de moord op zijn vrouw op te lossen in zijn woonplaats San Francisco. Een eerste seizoen wordt momenteel opgenomen. Maar niet in San Francisco, waar het verhaal zich afspeelt. En ook niet in Los Angeles, de bakermat van Amerikaanse filmopnamen. Zelfs niet in New York, waar een groot aantal tv-producties wordt gemaakt. Nee, de opnamen voor de nieuwe serie vinden plaats in Toronto, Canada. Dat klinkt misschien uitzonderlijk, maar dat is het niet. Ook Hanssen, een miniserie over de ontmaskerde dubbelspion Robert Phillip Hanssen van de FBI, die zich afspeelt in diverse Amerikaanse steden, wordt momenteel gefilmd in Canada. Crown Heights, een tv-film die zich afspeelt in New York, is opgenomen in Toronto. Dezelfde stad valt in voor Chicago in de tv-serie Soul Food. In totaal worden elk jaar honderden films en tv-producties gemaakt in Canadese steden als Toronto, Vancouver en Montréal.

Canada is aantrekkelijk voor de Amerikaanse productie van bioscoopfilms en tv-series omdat de kosten er lager liggen, terwijl culturele omstandigheden vergelijkbaar zijn. Dankzij een zwakke Canadese dollar (een Amerikaanse dollar is in Canada 1,50 waard) en belastingvoordelen die de Canadese overheid biedt, zijn Hollywoodproducenten die elke dollar twee maal moeten omdraaien, sterk geneigd hun programma's vlak over de grens te maken. Zozeer, dat Toronto en Vancouver beide bekend staan als `Hollywood-Noord'. ,,Opnemen in Canada kan tien tot dertig procent goedkoper uitvallen,'' zegt John Palmer, een Amerikaanse studiobaas. Palmer kondigde vorige maand een plan aan om de grootste opnamestudio in Noord-Amerika te bouwen bij Montréal. De opnameruimte wordt zo groot als twee voetbalvelden, en wordt voorzien van de nieuwste snufjes op het gebied van special effects. De megastudio, die 40 miljoen dollar gaat kosten, gaat volgend jaar open voor producties, van kleinschalige tv-series tot spektakelfilms als Titanic.

,,Het is makkelijker om hier op te nemen dan in Los Angeles, ook al moet je ervoor reizen,'' aldus Palmer. ,,Montréal wil graag dat we hier opnemen, terwijl het Los Angeles niet kan schelen. In Canada is men bereid achterover te leunen om ons binnen te brengen.''

Canada ziet de film- en tv-business inderdaad graag komen. De federale regering biedt een belastingvoordeel van 11 procent op arbeidskosten, en de deelstaten doen daar vaak nog een schepje bovenop. Dankzij die maatregelen is het productiebudget in Toronto alleen al gegroeid van 700 miljoen Canadese dollar in 1998 tot 1,2 miljard (770 miljoen euro) vorig jaar. Eerder dit jaar werd ook in die stad een plan voor een megastudiocomplex gepresenteerd.

In Californië lopen de `runaway productions', zoals in Canada opgenomen programma's worden genoemd, ondertussen scherp in het oog. Bij de jaarlijkse Oscaruitreiking in Los Angeles maakte presentatrice Whoopi Goldberg een toespeling op het gebruikelijke programma-onderdeel `In Memoriam': ,,Ik zou graag een moment nemen om de acteurs, actrices, producenten en regisseurs te herdenken die niet langer bij ons zijn,'' zei ze met een ernstige blik. ,,Degenen die daar boven zijn, u weet wel, voor opnamen in Canada.''

Anderen in Hollywood zien de lol er echter niet van in. Volgens een onderzoeksinstituut van de filmindustrie in Californië kosten de Canadese subsidies Hollywood jaarlijks 4,1 miljard dollar aan inkomsten en 25.000 banen.

Canada vindt dat Hollywood de schade te dik aanzet. ,,Een beetje vergezocht,'' noemt Allan King, voorzitter van het Directors Guild of Canada, het scenario van de grote, boze Canadese bedreiging. Volgens Canadese cijfers was met Hollywoodproducties in Canada vorig jaar 1,8 miljard Canadese dollar (1,15 miljard euro) gemoeid. Bovendien is het niet onredelijk dat Canada, als grote afnemer, betrokken is bij een deel van de productie ervan, zo meent King.

Chris Bremble, een partner in Wonderworks Montreal, de geplande megastudio, vindt dat Hollywood de hand in eigen boezem moet steken. ,,De vijf grote studio's in Los Angeles zitten zelf achter het complot van de runaway productions,'' zegt hij. ,,Wanneer je bij hun met een begroting aankomt, is het eerste wat ze zeggen: `vijf miljoen dollar eraf.' Als ik een film die twintig miljoen zou kosten, voor vijftien miljoen moet maken, dan kan ik bijna niet anders dan uit te wijken naar Canada, Mexico of Australië.''

    • Frank Kuin