De revolutionaire `roofvogel'

Het Amerikaanse Boeing heeft een experimenteel militair vliegtuig onthuld dat volgens de luchtvaartproducent een doorbraak zou betekenen op het gebied van de stealth-technologie. Deze techniek maakt gevechtsvliegtuigen voor radar en andere detectiemiddelen praktisch onzichtbaar. De `Roofvogel', zoals Boeing het toestel heeft gedoopt, is ontwikkeld door Phantom Works, de afdeling waar, buiten het zicht van mogelijke tegenstanders én de belastingbetaler, geheime wapensystemen worden ontwikkeld. Volgens Boeing zou de experimentele technologie van de Roofvogel nu al toepassing vinden bij het ontwerpen van bewapende robotvliegtuigen.

Het vliegtuigje maakte, naar nu blijkt, in 1996 zijn eerste van in totaal bijna veertig proefvluchten. Het hele testprogramma, dat in 1999 werd afgerond, zou niet meer dan 67 miljoen dollar hebben gekost – binnen de luchtvaartindustrie een schijntje.

Het is eenvoudig te zien waarom de Roofvogel nauwelijks opvalt voor radarapparatuur en andere sensoren. De vijandelijke radarstraling wordt door de hoekige vormgeving verstrooid. En doordat de radar reflecterende motorinlaten bovenop de romp zitten, veroorzaakt deze nauwelijks een radarecho. De motoruitlaat kan zo te zien worden afgeschermd, zodat het toestel ook lastig met hittegevoelige detectoren valt waar te nemen. Een radarecho veroorzakend staartvlak ontbreekt volledig.

Van zijn prestaties moet de `roofvogel' het niet hebben: hij haalt zo'n 500 kilometer per uur bij een maximale vlieghoogte van een kilometer of zes. Een doorsnee verkeersvliegtuig vliegt tweemaal harder en tweemaal hoger.

De vraag dringt zich intussen op waarom het geheime project uitgerekend nú in de openbaarheid is gebracht. Militairen houden het liefst alle technologische geheimen voor zich, dus die zullen niet de drijvende kracht zijn geweest achter de onthulling. Ook het Witte Huis lijkt weinig belang te hebben bij het openbaar maken van het experimentele vliegtuig. De Democratische president Jimmy Carter onthulde in 1981 het bestaan van de geheime B-2 stealth-bommenwerper, maar dat deed hij vooral om Republikeinse kritiek te pareren dat hij de landsverdediging verwaarloosde. Zo'n grond ontbreekt nu.

Het is aannemelijk dat Boeing zelf bij de Amerikaanse overheid heeft aangedrongen om het geheime project te onthullen. Boeing kampt de laatste tijd namelijk met teruglopende orders. Zo liep de onderneming de zwaarbevochten order mis voor de bouw van duizenden jachtbommenwerpers (het Joint Strike Fighter project). Bovendien wordt getwijfeld aan de commerciële en technologische haalbaarheid van de Sonic Cruiser, een snel verkeersvliegtuig dat moet concurreren met de Airbus A-380. Boeing kan dus wel wat aandacht gebruiken. De roofvogel is daarin, met zijn buitenissige ontwerp, zeker in geslaagd.

    • Menno Steketee