Speeltje van Disney versus homerunkoning

De honkballers van Anaheim Angels en San Francisco Giants beginnen vandaag aan de World Series. Het `Disney-team' tegen de ploeg van `homerunkoning' Barry Bonds.

Op slechts een paar kilometer van het wereldberoemde pretpark Disneyland hopen zowel de Angels als de Giants vanavond in de eerste finalewedstrijd de basis te leggen voor een sprookjesachtig verloop van de all-California World Series. Anaheim begint in het eigen Edison Field als de underdog aan de eerste finale om het officieuze wereldkampioenschap in de 42-jarige geschiedenis van de honkbalclub. Bij San Francisco zijn alle ogen gericht op de 38-jarige `homerunkoning' Barry Bonds die na zeventien jaar en 2.439 wedstrijden aan zijn eerste optreden in de eindstrijd om de Amerikaanse honkbaltitel begint.

Vrijwel niemand had bij de aanvang van dit honkbalseizoen voor mogelijk kunnen houden dat Anaheim Angels zich zou mogen gaan opmaken voor de zogenoemde Fall Classic. De club, die in het verleden als Los Angeles Angels en California Angels door het leven ging, zette vorig jaar een dermate zwakke serie neer dat de verwachtingen bij de fans niet hoog gespannen waren. De toeschouwers die de afgelopen jaren naar het stadion in de suburb van Los Angeles trokken, kwamen met name om de grote sterren bij de tegenstanders aan het werk te zien.

De Angels maakten dit jaar in de reguliere competitie echter zoveel indruk dat de thuisbasis met de week roder kleurde. De ploeg plaatste zich met een wildcard als een van de acht ploegen voor de play-offs. In de strijd om een finaleplaats in de American League werden de Angels gekoppeld aan de vrijwel onverslaanbaar geachte New York Yankees. De Angels werden wereldnieuws toen ze twee weken geleden kans zagen de Yankees voor het eerst sinds 1997 uit de finale van de World Series te houden.

Anaheim Angels, dat een paar jaar terug werd overgenomen door de Walt Disney Company, mocht in de finale van de American League tegen Minnesota Twins voor de vierde keer in de clubhistorie een plaats in de World Series zien af te dwingen. Mede dankzij het verbluffende optreden van de 20-jarige Venezolaanse werper Francisco Rodriguez en drie homeruns van Adam Kennedy werden de Twins vorige week verslagen. `Angels close to heaven', stond begin deze week in de kranten in Anaheim te lezen.

Walt Disney-voorzitter Michael Eisner vergeleek de onverwachte prestaties van de club met een groot bioscoopsucces. Desondanks is Eisner nog altijd op zoek naar een koper voor het verliesgevende Anaheim Angels. Zelfs al zou de formatie van manager Mike Scioscia de World Series winnen, dan nog wordt het seizoen in Anaheim met een tekort afgesloten. Het zal de fans en de honkballers voorlopig in ieder geval een zorg zijn. Voor hen is het feest compleet als in de best-of-seven de titel wordt binnengehaald tegen de Giants van Bonds.

Twaalf maanden geleden had Bonds alle schijnwerpers op zich gericht toen hij met 73 homeruns het record van Mark McGwire verbrak. De donkere Bonds werd door zijn ploeggenoten op de schouders getild, maar ondanks de indrukwekkende reeks mokerslagen liepen de Giants de play-offs mis. Dit seizoen nam San Francisco Giants met succes revanche. Net als de Angels haalde ploeg met behulp van een wildcard de play-offs waarin via de Atlanta Braves de finale van de National League werd afgedwongen.

In een zinderende strijd met St. Louis Cardinals bereikten de Giants voor het eerst sinds 1989 de World Series. Bonds was begin deze week de eerste speler die zijn ploeggenoot Kenny Lofton om de hals viel nadat die de club met een rake klap had verzekerd van de zo vurig verlangde plaats in de eindstrijd van de Major League. ,,We hebben als team fantastisch gespeeld'', sprak de niet bepaald als teamspeler bekendstaande Bonds na afloop.

San Francisco Giants begint vandaag voor de vijandige rode zee in Anaheim als de favoriet aan de reeks. De selectie van de Giants wordt wel eens gekscherend The Old Dogs genoemd. Naast de 38-jarige Bonds kent de ploeg met Shawon Duston (39), Benito Santiago (37), Lofton (35), J.T Snow (34) en Jeff Kent (34) aardig wat oudjes die koste wat het kost een kampioensring om hun vinger willen hebben. Vorig jaar gaf de routine van Arizona Diamondbacks de doorslag in de finale tegen New York Yankees. Het jonge Anaheim Angels zal toverkrachten nodig hebben om het door Walt Disney geschreven honkbalsprookje een Hollywood-achtig einde te geven.