Verbeten strijd Microsoft en AOL om supersoftware

America Online en Microsoft voeren een verbeten campagne om de gunst van de consument bij het aanbieden van nieuwe internetsoftware. Alanis Morrissette versus Lenny Kravitz.

Op het AOL-feestje in de concertzaal van Lincoln Center in Manhattan klinkt de bonkende gitaarrock van de Canadese popzangeres Alanis Morrissette. De komiek Dana Carvey maakt melige grappen over een gast die niet op het programma stond: Ted Turner. Zijn optreden duurde vijf seconden. Turner greep de microfoon en riep tot de aanwezigen, waaronder tweeduizend toegewijde AOL-leden: ,,Pas maar op, Bill Gates. Microsoft, here we come!''

America Online (AOL), onderdeel van 's werelds grootste mediaconcern, AOL TimeWarner, en Microsoft en 's werelds grootste softwareproducent, zijn bezig elkaar te overtroeven in hun marketingcampagnes rond de lancering van hun nieuwe internetsoftware, respectievelijk AOL 8.0 en MSN 8.0. Geen middel wordt daarbij geschuwd. Heeft AOL Alanis Morrissette? Okay, dan komt Microsoft met Lenny Kravitz. Huurt AOL het Lincoln Center voor een peptalk van bestuursvoorzitter Steve Case? Dan is Microsoft een week later present in Central Park met een peptalk van Bill Gates. Nog onduidelijk is wat het antwoord zal zijn van de marketingmensen van Microsoft op de vijf imitatie-Elvis Presleys van AOL, van wie er een onder luid applaus de song `you got mail' verbasterde in `you got mail baby, yeah'. AOL heeft zich lang niets van Microsoft hoeven aan te trekken, omdat MSN als verschaffer van internettoegang een marginale rol speelde. Nog steeds is MSN met 9 miljoen abonnees een relatief kleine speler ten opzichte van AOL (26,5 miljoen abonnees in de Verenigde Staten en bijna tien miljoen daarbuiten). Maar het marktaandeel van AOL loopt terug. Sinds de overname van TimeWarner twee jaar geleden zit het bedrijf in de problemen. MSN groeit sneller dan ooit omdat Microsoft het beste pleegt over te nemen van de concurrentie en daarmee vervolgens goede sier maakt. De vraag rijst dan ook of de populairste Internet Service Provider (ISP) van de Verenigde Staten zich zorgen moet maken. De McDonald's onder de ISP-aanbieders gaat zich weer meer op de kerntaken richten: een goede reden geven voor de leden om elke maand 23,90 dollar over te maken aan het bedrijf uit Dulles Virginia, en niet over te stappen op een lokale ISP voor minder dan de helft.

,,Succes kan zich tegen zichzelf keren'', sprak AOL TimeWarner topman Dick Parsons, die zichzelf bijna verontschuldigend introduceerde als zakenman, hoewel hij zich meer als artiest beschouwt. ,,We moeten terug naar af, met andere woorden, naar jullie, onze leden.''

De bedoeling is dat versie 8.0 nog beter is toegesneden op de wensen van de abonnees. Het wordt makkelijker spam-e-mails te blokkeren en als ouder toezicht te houden op het webgedrag van de familie, vanouds een van AOL's sterke punten in Amerika buiten de grote steden. En 8.0 heeft in de ogen van sommige gebruikers: eindelijk een knop waarmee emails automatisch kunnen worden beantwoord bij afwezigheid en een wisselgesprekfunctie.

De 8.0-nieuwigheid die het meeste enthousiasme opriep tijdens de presentatie in New York was geen toevoeging, maar juist een afschaffing: namelijk van zogenoemde pop up-advertenties. AOL belooft dat gebruikers in de toekomst een stuk minder schermpjes met allerlei commerciële aanbiedingen krijgen voorgeschoteld, een terugkerende klacht van gebruikers.

Microsoft heeft ondertussen niet stilgezeten. Het bedrijf uit Redmond, Washington heeft antropologen ingeschakeld om het gedrag van internetters te bestuderen. Een van hun conclusies: kinderen omzeilen vaak de beperkingen die hun ouders hen opleggen. De hele familie gaat aan de haal met het password van pappa. MSN 8.0 beweert dat het allemaal beter kan. Het heeft een hele hoop features, met name op het gebied van antispammaatregelen en ouderlijk toezicht, die met gemak kunnen concurreren met AOL.

Hoewel AOL profiteert van de enorme entertainmentcatalogus van TimeWarner een online clipje van Morrissette, maar ook van een vroege trailer van de nieuwste film over Harry Potter en The Sopranos-tv serie beschouwt Microsoft het juist als voordeel dat het niet gebonden is aan vaste artiesten en vrijelijk contracten kan aangaan.

En tenslotte: Microsoft heeft financieel gezien `heel diepe zakken', terwijl AOL juist op zwart zaad zit en moet bezuigingen. Dat feit wordt weinig subtiel ingewreven tijdens de marketingcampagne: Microsoft geeft driehonderd miljoen dollar uit aan reclame en promotie, terwijl AOL het met tweehonderd miljoen minder moet doen.

    • Viktor Frölke