Madrid betaalt miljoenen voor tennistoernooi

In de Spaanse hoofdstad strijden de beste tennissers van de wereld deze week om de titel van de Tennis Masters Madrid. Het toernooi is in één klap groter dan dat van Barcelona.

De succesvolste tennisser uit de historie van het Spaanse tennis, Manuel Manolo Santana (64), heeft deze week als toernooi-directeur van de Masters in Madrid de leiding over het grootste tennisevenement dat ooit in Spanje is gehouden. Niet in het Catalaanse tennisbolwerk Barcelona, maar in de Spaanse hoofdstad Madrid heette de geboren Madrileen Santana alle wereldtoppers behoudens Lleyton Hewitt en Pete Sampras welkom in het ultramoderne tennispaleis in het Casa de Campo. Dat spelers als Tommy Haas, Marat Safin, Tim Henman, Andy Roddick, Jevgeni Kafelnikov en Sjeng Schalken al halverwege het evenement weer vertrokken zijn, zal de voormalige winnaar van Roland Garros, Wimbledon en de US Open weinig kunnen deren. Het `mini-grandslamtoernooi' heeft met de Spanjaarden Carlos Moya, Juan Carlos Ferrero, Alex Corretja en Feliciano López nog voldoende publiekstrekkers over.

De stad Madrid, die zichzelf kandidaat heeft gesteld om de Olympische Spelen van 2012 te organiseren, slaagde er dit jaar in om voor heel veel geld de rechten over te nemen van het evenement dat de laatste elf jaar in het Duitse Stuttgart werd gehouden. Daarmee is Madrid nu voor de komende vijf jaar opgenomen in het rijtje van negen wereldsteden waar een zogenoemd Masters Tournament plaatsvindt. In de voor veertien miljoen euro verbouwde Rockódromo Arena wordt deze week in totaal circa 3,4 miljoen euro aan prijzengeld uitgekeerd.

Het toernooi van Madrid is in één klap vele malen groter dan het graveltoernooi Conde de Godo van Barcelona dat al een historie van meer dan vijftig jaar kent. De Spaanse hoofdstad treedt daarmee eindelijk uit de schaduw van de Catalaanse stad waar vrijwel alle mannelijke tennistoppers uit het laatste decennium hun opleiding genoten. Madrid moest het de afgelopen tijd slechts doen met het jaarlijks terugkerende vrouwentoernooi en de finale van de Fed Cup, het landentoernooi voor vrouwenteams. Maar nu de Masters zijn binnengehaald is Madrid de nieuwe tennishoofdstad van Spanje.

Santana wil de rivaliteit tussen Barcelona en Madrid niet onnodig vergroten. ,,Ik hoop dat de mensen in Barcelona ook trots zullen zijn op dit toernooi'', zei Santana aan de vooravond van de Masters tegen het persbureau DPA. ,,We moeten dit zien als een ideale mogelijkheid om het tennis in heel Spanje naar een hoger plan te tillen.''

Dit voorjaar hield de mannentennisorganisatie ATP (Association of Tennisprofessionals) nog zijn hart vast of de accommodatie van het toernooi wel op tijd klaar zou zijn. Het in de jaren tachtig gebouwde Rockódromo in het park Casa de Campo stond er vervallen bij. In een sneltreinvaart werd de accommodatie echter omgetoverd in een prachtige overdekte hal voorzien van ruim negenduizend zitplaatsen. De sporttempel moet dienen als aperitiefje voor wat de stad te bieden heeft als de stad de Olympische Spelen over tien jaar zou mogen huisvesten. Volgend jaar krijgt de arena nog eens voor 27 miljoen euro een opknapbeurt.

Deze week begonnen 48 proftennissers aan het toernooi niet alleen om de prijzen die in Madrid te verdienen zijn, maar ook om punten te verzamelen teneinde zich te kunnen kwalificeren voor het toernooi om de Tennis Masters Cup, volgende maand in het Chinese Shanghai. De beste acht van de zogenoemde Champions Race, een wereldranglijst op basis van dit jaar behaalde resulaten, zullen daar strijden om de officieuze wereldtitel.

De in Madrid als eerste geplaatste Duitser Haas deed gisteren slechte zaken toen hij door een blaar op zijn rechterhand werd gedwongen op te geven tegen de Fransman Fabrice Santoro. Haas verliet Madrid als nummer negen van de Champions Race. Ook de Nederlander Sjeng Schalken kon de verwachtingen niet waarmaken. In de tweede ronde verloor de van een knieblessure teruggekeerde Limburger van de Kroaat Ivan Ljubicic. Het toernooi van Shanghai was voor Schalken overigens toch al niet meer haalbaar.

Andre Agassi, die al wel zeker is van een plaats bij de Tennis Masters Cup, maakte in Spanje zijn favorietenrol vooralsnog wel waar. In zijn eerste partij sinds zijn verloren finale van de US Open rekende Agassi in twee sets af met zijn landgenoot Jan-Michael Gambill. De 32-jarige Amerikaan heeft nog altijd de kans om het jaar als nummer één van de wereld af te sluiten.

Alle ogen in Madrid zijn vandaag gericht op de partij tussen de plaatselijke favorieten Corretja en Ferrero. Beide tennissers worden gezien als de boegbeelden van de succesvolste Spaanse tennisgeneratie ooit. Maar vooralsnog is geen Spanjaard erin geslaagd om de individuele successen van Manolo Santana te overtreffen.

    • Koen Greven