`Aussies' op WK sterker dan ooit

In het Belgische Zolder staat morgen het wereldkampioenschap wielrennen op de weg op het programma. De Australische ploeg is groter, sterker en gemotiveerder dan ooit.

Vooral de sprinters dromen al lang van `Zolder'. Morgen is het zover. Dan gaat het peloton om half elf van start voor de 262 kilometer lange wedstrijd waarin de regenboogtrui op het spel staat. Met misschien wel meer sprinters dan ooit in de gelederen. Oorzaak: het 13,1 kilometer lange parkoers op en om het autocircuit van Zolder, op twee pukkeltjes na is de omloop die twintig keer moet worden afgelegd vlak.

Het parkoers heeft twee hellinkjes. Allereerst is er de Bolderberg; een brede boulevard met een lange aanloop. Van een andere orde is de Pitshelling. Dit onderdeel van het autocircuit is ongeveer 450 meter lang, telt twee bochten en heeft één kort steil stuk (10 procent).

Voor het eerst achten de Aussies de tijd rijp voor de eerste Australische wereldkampioen wielrennen op de weg. Australië is geen traditioneel wielerland, maar inmiddels wel een volwassen wielernatie. De resultaten in de voorbije Ronde van Frankrijk spreken boekdelen. Robbie McEwen won twee etappes, beide keren na een massasprint, en hij veroverde de groene trui, de traditionele beloning voor de beste sprinter. Uit de interviews die hij de afgelopen weken gaf kun je concluderen dat er morgen geen renner aan de start verschijnt die zo gemotiveerd is als de in België woonachtige McEwen.

Australië verschijnt voor het eerst aan de start met twaalf renners, het maximale aantal dat een land op de been mag brengen. De ploeg van Down Under telt drie kopmannen: behalve McEwen de sprinters Stuart O'Grady en Baden Cooke. Cookie Monster, zoals de bijnaam luidt van de renner uit de ploeg van La Francaise des Jeux, manifesteerde zich vooral in de Tour de France. In zes etappes eindigde de verrassende nieuwkomer die vandaag 24 jaar is geworden in de top-tien. In de slotetappe, op de Champs-Elysées, werd hij tweede achter ritwinnaar McEwen. Ook Bradley McGee won een etappe in de laatste Tour een etappe. Hij mag zich al wereldkampioen noemen: op de baan in Kopenhagen veroverde hij vorige maand de wereldtitel op het onderdeel individuele achtervolging.

Regerend wereldkampioen Freire, Erik Zabel en McEwen worden steeds bij de grootste kanshebbers genoemd als het scenario zich morgenmiddag voltrekt waarin het op een massasprint aankomt. Topfavoriet is echter Mario Cipollini. De 35-jarige Italiaan is bezig aan een van zijn beste wielerjaren, met glansrijke overwinningen in het voorjaar (Milaan-Sanremo, ritzeges in de Giro) en in het najaar (drie etappe-overwinningen een maand geleden in de Ronde van Spanje). Net als McEwen overigens, die in januari al koersen won in zijn vaderland, ritzeges behaalde in de Giro en de Tour en vorige maand onder meer Parijs-Brussel won. Voorwaarde voor een wereldtitel van Cipollini is dat bondscoach Franco Ballerini een hechte ploeg aan de start brengt, in plaats van een verzameling ego's zoals die zich in de voorbije jaren steeds op het toneel van de mondiale titelstrijd manifesteerde.

De grote afwezige bij het wereldkampioenschap, Raborenner Erik Dekker, wees er deze week in een vraaggesprek op dat het voor de landenploegen met de beste sprinters – Italië (Cipollini), Australië (McEwen), Duitsland (Zabel) en Spanje (Freire) – niet gemakkelijk zal zijn ,,om de boel lang bij elkaar te houden''. ,,Zo'n parkoers van rondjes maakt vaak dat er meer wordt aangevallen.'' Dekker, die als meestervluchter in dat scenario een hoofdrol had kunnen vervullen en zelfs tot de favorieten voor de wereldtitel had kunnen worden gerekend, waarschuwde voor onderschating van de afstand, omdat die aanzienlijk langer is dan de gemiddelde etappe in Giro, Tour of Vuelta.

De kans dat het morgen aan het einde van de middag op een massasprint aankomt is net zo groot als een finale met een onbereikbare kopgroep. En dat creëert volgens de Belgische bondscoach José De Cauwer ,,automatisch een boeiend maar wel egoïstisch wereldkampioenschap met minstens vijftig, misschien wel honderd kandidaat-winnaars.''