Bekentenis van fraude bij Worldcom

Twee voormalige Worldcom-managers hebben gisteren voor de rechtbank in New York bekend te hebben meegewerkt aan de boekhoudkundige miljardenfraude bij dit telecombedrijf uit Mississippi.

Verwacht wordt dat de openbare aanklagers de getuigenissen zullen gebruiken in de zaak tegen oud-topman Bernard Ebbers, die beweert dat hij van niets wist.

De 47-jarige Betty Vinson en de 35-jarige Troy Normand, twee lagere managers afkomstig uit Madison, Mississippi, krijgen in ruil voor hun schuldbekentenis en samenwerking met justitie een lagere straf dan de tien jaar gevangenisstraf die gewoonlijk op hun misdrijf staat.

Eerder deze week was hun baas, Buford Yates reeds naar voren gekomen om schuld te bekennen. Yates superieur David Myers deed dit in september.

Worldcoms voormalige financiële man, Scott Sullivan, die wordt gezien als Ebbers rechterhand, werd als eerste opgepakt in augustus, maar hij houdt echter vol dat hij onschuldig is. Diens advocaat betichtte justitie van ,,ongeoorloofd haastwerk''.

Vinson en Normand waren werkzaam op de boekhoudafdeling waar zij documenten geschikt maakten om te worden opgenomen in de boekhouding. Vinson bekende in oktober 2000 een post van 800 miljoen dollar bewust verkeerd te hebben geboekt in opdracht van Yates. Normand zei eveneens meerdere malen grote bedragen te hebben gemanipuleerd. Volgens hun advocaat, Joseph Hollomon, uitten zij hierover echter steeds hun misnoegen tegenover Myers.

,,Het verontrustte mij zeer dat ik werd opgedragen om de aanpassingen te maken'', aldus een verklaring die zowel Vinson als Normand achter elkaar voorlazen voor de rechtbank.

Hollomon erkende dat Vinson en Normand te laag in de organisatie werkten om in contact te zijn geweest met Ebbers. De vraag is nu of de informatie die het viertal getuigen levert voldoende is om de zaak tegen Ebbers zonder hulp van Sullivan rond te krijgen. Tegen Ebbers zijn ondertussen talloze schadeclaims ingediend.

In de Worldcom-zaak lijkt justitie een andere strategie te volgen dan bij Enron. Bij Enron wordt langzaam maar zeker omhoog gewerkt naar steeds hogere functionarissen, terwijl bij Worldcom de volgorde tot nu toe is omgekeerd. De twee nieuwe arrestanten werden gisteren ook niet voor de televisiecamera's in de boeien geslagen, zoals bij Sullivan gebeurde en onlangs nog bij Enrons Andrew Fastow.

Mogelijk heeft dit te maken met de aard van hun misdrijf, waarvan zij kennelijk geen direct financieel profijt hebben gehad. Toch werd ook tegen de Worldcom-managers gisteren gelijktijdig door de beursautoriteiten een civiele claim ingediend wegens hun deelname in een fraude die resulteerde in enorme verliezen voor beleggers en de opmaat was voor het grootste faillissement in de Amerikaanse geschiedenis.