Sharon: Israël zet operaties in Gaza voort

De Israëlische premier Ariel Sharon heeft heeft vandaag verdere legeroperaties in de Gazastrook aangekondigd.

Hij rechtvaardigde de inval van gisteren in Khan Yunis in de Gazastrook, waarbij 14 Palestijnen werden gedood en meer dan 100 gewond, als ,,van levensbelang voor de strijd tegen terreur''.

Maar de Verenigde Staten toonden zich ,,diep verontrust'' over de operatie in een druk woongebied. Het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken riep het leger op onderzoek te doen naar de omstandigheden en ervoor te zorgen dat dergelijke ,,tragische incidenten'' zich niet opnieuw voordoen. Volgens de Israëlische krant Ha'aretz klaagden Amerikaanse regeringsfunctionarissen dat eens te meer Israël hun campagne tegen Irak hinderde. Eind vorige maand maakte zware Amerikaanse druk een eind aan het beleg van de Palestijnse leider Yasser Arafat in zijn hoofdkwartier in Ramallah.

Palestijnse ziekenhuisbronnen en getuigen zeiden dat de dodelijke slachtoffers, onder wie de tien die vielen bij een raketaanval op een bij een moskee verzamelde menigte, allen burgers waren. Het leger, dat eerder meldde dat de slachtoffers allen gewapend waren, gaf later toe dat verscheidene 15- tot 17-jarige jongens onder de doden waren. Sharon hield vandaag vol dat de meeste doden ,,terroristen'' waren, maar drukte zijn spijt uit voor de civiele doden.

Volgens Ha'aretz heeft Israël de VS laten weten dat een grootscheepse invasie van de Gazastrook ,,een kwestie van statistiek en tijd is'' omdat doorgaande terreur ,,Israël zal dwingen te handelen''. Sharon zelf bezoekt volgende week Washington; maar zijn bezoek heeft hij inmiddels onder verwijzing naar de gespannen veiligheidssituatie in het Midden-Oosten bekort.

In de Gazastrook is intussen ook de spanning tussen de autoriteiten van Yasser Arafat en de moslim-extremistische organisatie Hamas hoog opgelopen. Een aanhanger van Hamas schoot gisteren de chef van de Palestijnse oproerpolitie in de Gazastrook dood uit wraak voor de dood van zijn broer bij het uiteenslaan van een pro-Osama bin Laden betoging, een jaar geleden. Na de dood van de politiechef vielen bij botsingen tussen de politie en Hamas nog vier doden, kennelijk allen Hamasleden.