`Rechters' nog steeds niet gevonden

Politie en parket hebben gisteren het mysterie van het in 1934 gestolen vijftiende-eeuwse schilderij De Rechtvaardige Rechters van de gebroeders Van Eyck niet kunnen oplossen. Tevergeefs zochten ze achter het altaar van de Sint Gertrudiuskerk in het Oostvlaamse Wetteren naar het paneel uit De aanbidding van het Lam Gods, een twaalfluik dat tot de hoogtepunten wordt gerekend van de kunst van de Vlaamse primitieven.

De onderzoekers waren naar Wetteren gegaan op aanwijzing van de gepensioneerde Gentse taxichauffeur Gaston de Roeck, die zich al dertig jaar met de zaak bezighoudt. Onder het pseudoniem `Arsène G', had hij via zijn website velen in België en daarbuiten deze week in spanning gehouden met de aankondiging stapsgewijs de bergplaats te onthullen van het uit de Gentse Sint-Baafskathedraal gestolen paneel. Bij de geruchtmakende kunstroof en poging tot afpersing waren geestelijken betrokken, terwijl ook politici op de hoogte zouden zijn geweest. Over de diefstal verschenen boeken en werden films gemaakt. Het tegelijkertijd met De Rechtvaardige Rechters gestolen paneel Sint Jan de Doper werd in 1934 wel teruggevonden. Van De Rechtvaardige Rechters hangt sinds 1942 een kopie in de kathedraal.

De onderzoekers van politie en parket vonden achter het altaar in de Sint Gertrudiuskerk wel een holle ruimte die vrijwel de afmetingen had van het gestolen paneel, maar niet het paneel zelf. Al in de jaren dertig was in de Gertrudiuskerk gezocht. De koster van de kerk, Arsène Goedertier, had in 1934 op zijn sterfbed gezegd te weten waar het paneel was verborgen.

Taxichauffeur De Roeck had zich in zijn zoektocht mede op Goedertiers nagelaten schetsen en mededelingen van diens nabestaanden gebaseerd. Goedertier was de man achter de mislukte afpersing.

Ook de Duitse bezetters hadden in de jaren veertig van de vorige eeuw nog in dezelfde kerk naar De Rechtvaardige Rechters gezocht. Kenners en volgers van het dossier waren dan ook meteen al sceptisch toen zij gistermiddag vernamen dat politie en parket opnieuw in de kerk van Wetteren aan het zoeken waren.

De Roeck verscheen gisteren voor het eerst op televisie. Hij toonde zich op het Vlaamse tv-journaal oprecht teleurgesteld. ,,Het is erg spijtig'', zei hij. ,,Ik stop ermee, want er zijn geen aanknopingspunten meer.'' Op zijn website (http://users.pandora.be/dua-rr/oplossing4.html) had hij zich eerder op de dag nog zeer optimistisch getoond. Volgens De Roeck had een nabestaande van Goedertier verteld dat het paneel ,,tussen de engeltjes'' zat. Achter het altaar van de Wetterense kerk staan vier engelen: twee links en twee rechts. ,,Dit kan geen toeval meer zijn, het nam bij mij alle twijfel weg'', aldus De Roeck op de website.

Hij zei in het tv-journaal ervan overtuigd te zijn dat het paneel achter het altaar moet zijn weggehaald. Federaal politiewoordvoerder Patrick Willockx concludeerde aan het eind van de middag dat het steeds terugkerende verhaal van het verdwenen paneel ,,voorlopig'' is afgelopen.