Gezaghebbend in EU

Afgelopen donderdag hield Gijs de Vries zijn maiden speech in de Tweede Kamer, maar amper een etmaal later bleek het, voorlopig althans, ook meteen zijn laatste toespraak te zijn geweest. De Vries volgt namelijk oud-minister Van Mierlo op als regeringsvertegenwoordiger bij de Europese Conventie en geeft daarom zijn Kamerzetel op.

Een jaar met veel teleurstellingen krijgt zo toch nog een fraaie ontknoping voor de 46-jarige De Vries. Het was immers afgelopen zomer een bittere pil dat niet hij, de in Europese zaken doorknede oud-europarlementariër met vier jaar kabinetservaring, maar de veel minder ervaren Atzo Nicolaï door VVD-leider Zalm werd gevraagd als staatssecretaris voor Europese Zaken. Door het slechte verkiezingsresultaat van zijn partij zat er geen andere kabinetspost in voor De Vries en belandde hij voor het eerst in de Kamerbankjes.

Nu kan hij zich weer wijden aan zijn grote passie, de Europese samenwerking, waarbij zijn ervaring als staatssecretaris voor Koninkrijkszaken en rampenbestrijding hem zonder twijfel goed van pas komt.

De Vries' loopbaan heeft in het teken gestaan van `Europa'. Na zijn studie rechten en politicologie in Leiden en enkele jaren als wetenschappelijk assistent belandde hij in 1984 al op 28-jarige leeftijd voor de VVD in het Europees Parlement. Tien jaar later was hij daar opgeklommen tot leider van de liberale fractie. De sobere De Vries maakte onder meer naam door te pleiten voor een vermindering van de riante salarissen en onkostenvergoedingen van europarlementariërs.

Met zijn scherpzinnigheid, welsprekendheid en goed ontwikkelde politieke instinct groeide hij uit tot een internationaal gezaghebbend politicus. Het World Economic Forum in Davos noemde hem al enkele jaren geleden als één van de honderd `global leaders for tomorrow'. De Britse zakenkrant The Financial Times zag hem zelfs als een van de tien `opinieleiders' in Europa.

Binnen zijn eigen partij, waar in de jaren '90 een zekere Euroscepsis groeide, bleef de waardering intussen beperkt. Hoewel De Vries alom als een zwaargewicht werd beschouwd, bleven uitnodigingen voor ministersposten achterwege.

    • Floris van Straaten