Bedrijvenopkopers worden salonfähig

Tien jaar geleden verdienden firma's als Kohlberg Kravis Roberts (KKR) – die ondergewaardeerde bedrijven opkochten, in de kosten sneden, de bedrijven opdeelden en voor een hogere prijs verkochten – met hun activiteiten de weinig vleiende bijnaam 'barbaren'. Als gevolg daarvan sloten nog maar een paar jaar geleden veel Europese bedrijven deze zogeheten `raiders' (plunderaars) buiten bij hun belangenverkopen.

Dat is niet langer het geval. In de huidige malaise op de markten komen KKR, BC Partners, Blackstone, Cinven en andere bedrijvenopkopers bovendrijven als de enige marktpartijen met genoeg geld op zak om de Vivendi's en de Qwests van deze wereld te hulp te schieten. Dankzij deze zojuist verworven legitimiteit schudt de sector zijn bedenkelijke reputatie van zich af.

Als weerspiegeling van deze ontwikkeling kunnen de veronderstelde plannen van KKR gelden om een belang van 15 procent in het eigen bedrijf aan twee Amerikaanse pensioenfondsen te verkopen. Naar verluidt zijn beide pensioenfondsen, die toevallig de grootste investeerders zijn in het jongste, met 5 miljard dollar gevulde beleggingsfonds van KKR, bereid om 1 miljard dollar voor het belang op tafel te leggen, waardoor de waarde van de houdstermaatschappij van KKR op 7 miljard dollar uitkomt. Dat is een ongelooflijk hoge waardering voor een firma die bestaat uit een paar dozijn werknemers en twaalf partners.

Vanwaar dan deze belangstelling van de pensioenfondsen? Eenvoudig, omdat ze iets terug willen zien van het geld dat ze hebben geïnvesteerd. KKR legt zijn beleggers, net als de meeste van zijn branchegenoten, vergoedingen op van ongeveer 1,5 procent van de fondsen die zij inbrengen. Belangrijker nog, de houdstermaatschappij van KKR ontvangt een percentage - tot wel 20 procent - van de winsten die op de beleggingen worden gemaakt. Door in KKR zelf te investeren kunnen de pensioenfondsen van Oregon en Washington, die klaarblijkelijk de helft van de 5 miljard dollar van KKR's Millenium Fund hebben binnengebracht, een deel van de vergoedingen terugverdienen die KKR hen in rekening brengt.

Maar dat is nog niet alles. Als beleggers in de houdstermaatschappij kunnen ze ook profiteren van de andere fondsen die KKR nog zal opzetten. Tot nu toe heeft KKR zich beperkt tot het opkopen van bedrijven, maar in de toekomst zou de firma haar activiteiten wel eens kunnen uitbreiden naar andere sectoren, zoals vastgoed, technologie of specifieke bedrijfstakken en regio's. Zo'n strategie zou als twee druppels water lijken op die van de institutionele vermogensbeheerders. De barbaren zijn salonfähig geworden.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.