Houten durft gok met kabelbedrijf wel aan

Houten geeft kabelbedrijf Casema de vrije hand op het gebied van tarieven in ruil voor een gemoderniseerd netwerk. De wethouder: `Ik wil die gok wel nemen.'

Het Utrechtse dorpje Houten beweegt in slow-motion. De fiets is er koning, de ,,auto te gast', staat op een verkeersbord. In het hele dorp is geen rechte weg te vinden, snelheid maken kan niet. De inwoners houden van hun langzame leven. Maar over hun virtuele leven – op internet – klagen ze steen en been.

Het kabelnetwerk in Houten is sterk verouderd: de verbindingen stammen uit 1981, er zitten maar acht tv-zenders in het basispakket en snel internetten is onmogelijk. Kabelbedrijf Casema wil niet investeren omdat de gemeente te veel zeggenschap heeft over tarieven en het recht heeft om het netwerk in 2011 tegen de boekwaarde terug te kopen. Maar deze week deed de gemeente voor 1,15 miljoen euro afstand van haar rechten. De Consumentenbond is laaiend.

Casema gaat het kabelnetwerk volgend jaar moderniseren en geschikt maken voor internet en digitale televisie. De gemeente is in ruil voor deze verbeteringen akkoord gegaan met een verhoging van het kabeltarief met 2,50 euro. Volgens de Consumentenbond wordt de televisiekijker misbruikt als `investeerder'. En niet alleen in Houten: overal worden plannen gemaakt om de kabel `een paar euro' duurder te maken. Dit vloeit voort uit een tussen overheid en kabelbedrijven gesloten convenant dat de noodlijdende sector nieuw leven moet inblazen.

De Consumentenbond riep tv-kijkers dinsdag op tot vertraagde betaling van de kabelrekening. Maar in Houten is de actie aan dovemansoren gericht.

,,Onze inwoners worden niet getild', zegt gemeenteraadslid Adri Van Os van Houtens Belang. De prijs gaat omhoog, maar daarvoor krijgt Houten veel terug. Van Os, wiens partij in het college zit, ging eerder dit jaar om toen een aantal bedrijven dreigde met vertrek uit de gemeente vanwege de trage verbindingen. ,,Het downloaden van grote bestanden duurde soms twaalf uur', zegt Van Os. ,,Dat kan echt niet, zeker niet na alle moeite die we hebben gedaan om bedrijven hierheen te halen.'

Ook inwoners klagen veelvuldig over de verbindingen. Op een website over de ongeveer 15.000 huishoudens tellende gemeente (www.houten.com) ontbrandde onlangs een discussie over het plaatsen van schotelantennes – als antwoord op de kabelmalaise. Snel internetten via de telefoonlijn (ADSL) kan ook nog niet op grote schaal omdat telecombedrijf KPN bij het aanleggen van ADSL-verbindingen meer prioriteit geeft aan de grote steden. ,,Mensen willen betalen voor een snelle verbinding', zegt Van Os.

De prijsverhoging van 2,50 euro is alleszins redelijk, zegt Van Os. ,,Daarmee komen we op het niveau van Nieuwegein.'

Maar met het kabelnetwerk geeft de gemeente ook de mogelijkheid op om tarieven te beïnvloeden. Wie garandeert dat die straks niet nog veel verder omhoog gaan? ,,Keiharde garanties krijg je niet', zegt Joost van Oostrum, wethouder van Economische Zaken namens de VVD. Van Oostrum denkt dat door de aanwezigheid van telecomtoezichthouder Opta en de Nederlandse Mededingingsautoriteit (NMa) excessieve tariefsverhogingen kunnen worden vermeden. Bovendien is er de Programmaraad Midden-Nederland die waakt over het programma-aanbod. ,,Ik ben bereid die gok te nemen', zegt de wethouder.

Casema heeft in het verleden al eens eerder beloofd dat het Houtense netwerk zou worden gemoderniseerd, maar van die afspraken is weinig terechtgekomen. Daarom heeft de gemeente bedongen dat de tariefsverhoging in twee stappen zal plaatsvinden. Op 1 januari gaat het tarief 50 eurocent omhoog. Zodra de modernisering is voltooid, komt daar nog 2 euro bovenop. ,,Als Casema geen woord houdt, blijft het contract uit 1981 van kracht', zegt Van Oostrum.

De wethouder vindt het overigens wel goed dat de Consumentenbond juist nu aandacht vraagt voor de tarievenkwestie. ,,Op dit moment is er tenminste nog enige concurrentie in de sector', zegt Van Oostrum. Hij doelt op de overname van Casema door Liberty Media, de investeringsmaatschappij van de Amerikaanse ondernemer John Malone, die ook al de controle heeft over UPC. Casema en UPC hebben samen een marktaandeel van 60 procent. De NMa buigt zich nog over de overname.

Volgens Van Oostrum moet de invloed van de gemeente op tarieven niet worden overdreven. Casema heeft nu eenmaal een monopolie als het gaat om de doorgifte van tv-kanalen. ,,We kunnen het niet hard spelen als we het niet eens zijn met een tarief. We hebben verdomd weinig keuze.'

    • Stéphane Alonso