AOL en het Geheim van de Synergie

Aandeelhouders van mediagigant AOL TimeWarner zien hun vermogen slinken, maar Wall Street geeft `uitvoerend voorzitter' Steve Case voorlopig het voordeel van de twijfel. `Het management moet zich nog bewijzen.'

De berichten over het einde van Steve Case zijn, vrij naar Mark Twain, schromelijk overdreven. Case zit nog in het zadel als voorzitter van AOL TimeWarner, hoe hard zijn critici – zoals zijn voormalige bondgenoot Ted Turner en andere grootaandeelhouders – hem ook aanvallen. Hij gaat er alles aan doen om de koers van AOL, die sinds de fusie met Time Warner 80 procent lager noteert, om te buigen, zo liet hij deze week weten.

,,Ik deel veel van uw frustraties'', zou Case volgens The Wall Street Journal hebben gezegd tijdens een lunch dinsdag met beleggers die was georganiseerd door Goldman Sachs. ,,Maar je bent nooit zo goed of zo slecht als de krant of Wall Street zegt dat je bent.''

Die krant zou The New York Times moeten zijn, die dezelfde ochtend beschreef hoe Case (44), de voormalige America Online-oprichter met het blotebillengezicht, onder vuur ligt van Ted Turner (63), de weerbarstige en grillige oprichter van CNN. Met veertien boerderijen en 37.000 bizons is Turner een van Amerika's rijkste cowboys, tevens luidruchtig lid van de raad van commissarissen van AOL TimeWarner. Turners geduld met Case zou op zijn, net zoals eerder ook zijn geduld opraakte met AOL TW-topman Gerald Levin en internet-directeur Robert Pittman. Beiden moesten van de zomer plaatsmaken voor respectievelijk Richard Parsons en Jonathan Miller.

Turner, wiens vermogen van naar schatting negen miljard dollar (9,2 miljard euro) vooral in AOL TimeWarner-aandelen zit, ziet zijn rijkdom slinken. Dat hindert hem in zijn bewegingsvrijheid als filantroop. De Turner Foundation, de naar hem genoemde stichting voor liefdadigheidswerken, heeft vorige week meer dan de helft van zijn staf moeten ontslaan en neemt geen nieuwe projecten meer aan.

Afgezien van de ontwaarding van hun portefeuille storen Turner en mede-grootaandeelhouders als kabelexploitant John Malone en vermogensbeheerder Gorden Crawford zich aan de veronderstelde boekhoudkundige trucs van AOL die op dit moment onderzocht worden door de diverse autoriteiten en het bedrijf zelf. AOL zou zijn inkomsten ten tijde van de fusiebesprekingen in 1999 hebben geflatteerd met 49 miljoen dollar. Eind deze maand volgen de resultaten van AOL's onderzoek naar zijn eigen boeken.

Maar het meest zit Turner c.s. dwars dat in hun ogen de internetprovider AOL eerst de klassieke mediagigant opslokte en vervolgens zijn belofte als universele winstmachine niet waarmaakt. AOL, dat met zijn 37 miljoen klanten wereldwijd zorgt voor een kwart van AOL TimeWarner's omzet van 38 miljard dollar, kampt met een hopeloze online advertentiemarkt en tegenvallende groei van abonnees. Daarentegen presteren de oude media van TimeWarner tijdschriften, televisie, film – relatief goed. Zowel de activiteiten die van advertenties afhankelijk zijn, zoals Time Magazine, CNN en het Warner Bros. tv-netwerk, als de niet-afhankelijke – betaal-tv-kanaal HBO, muzieklabel Warner Bros en

speelfilms als Harry Potter – kunnen de concurrentie met Viacom, de leider in de sector, met gemak aan. Dit in tegenstelling tot bijvoorbeeld Disney, waar Michael

Eisner eveneens onder vuur ligt van beleggers.

,,Oude TimeWarneraandeelhouders slaan zichzelf voor het hoofd'', aldus economisch commentator Allen Sloan. ,,Die vinden dat AOL hun fonds heeft kapotgemaakt. Sloan rekent voor dat TimeWarner zonder AOL 44 dollar per aandeel waard zou kunnen zijn, in plaats van de twaalf dollar die AOL TimeWarner nu noteert. Voor voormalige AOL-beleggers geldt het omgekeerde. Die hebben niets te klagen over de koers. Zuivere internetbedrijven presteren namelijk nog veel slechter. Niet voor niets heeft Steve Case zelf de afgelopen anderhalf jaar volgens Thomson Wealth Management voor 99 miljoen dollar aan opties op aandelen uitgeoefend.

,,AOL Time Warner's management moet zich nog bewijzen tegenover de markt'', meent analist Jill Krutick van Salomon Smith Barney. Tot nog toe heeft de fusie, destijds 106 miljard dollar waard, weinig opgeleverd. Zelfs de kruisbestuiving door advertentieruimte in alle media aan te bieden is een slecht idee gebleken. Het heeft die ruimte alleen maar goedkoper gemaakt, menen analisten.

Topman Parsons, van origine advocaat, heeft als missie meegekregen het enorme mediabedrijf terug te voeren naar zijn kerntaken. De rol van Case omschreef hij eerder enigszins cryptisch als die van executive chairman, iemand die dus zowel toezicht houdt als leiding geeft. De scheiding tussen chairman en CEO bij AOL is juist geroemd als voorbeeld voor grote bedrijven die worstelen met conflicterende bestuurstaken.

Turner zegt niet met zoveel woorden dat Case moet vertrekken, omdat met name Parsons bij hem heeft aangedrongen de lieve vrede te bewaren. Bovendien is Turner een rusteloze man wiens mening elk moment honderdtachtig graden kan omslaan. ,,Ted is een interessante en slimme man'', zegt Case. ,,Ik hoop nog jarenlang een sterke relatie met hem te hebben.'' Het lijkt erop dat Wall Street Case, die sinds juli niet meer in het openbaarheid is getreden, het voordeel van de twijfel geeft. De koers van AOL TimeWarner ging deze week langzaam omhoog.