Schandaal treft Democraten hard

De krappe meerderheid van de Democraten in de Amerikaanse Senaat staat op het spel doordat Robert Torricelli, de Democratische senator voor New Jersey, zich heeft teruggetrokken als kandidaat bij de aanstaande verkiezingen.

Torricelli kreeg in juni een berisping van de Commissie ethiek uit de Senaat. Hij had ongeoorloofde hoeveelheden geld en gunsten in natura aangenomen van een zakenman voor wie hij in ruil deuren in Zuid-Korea zou hebben geopend. De senator heeft lang ontkend, maar de zakenman verleende na enige tijd medewerking aan het onderzoek.

De senator maakte gisteren met een gebroken stem bekend dat hij zich terugtrok uit de race voor een nieuw mandaat. Op 5 november worden in Amerika verkiezingen gehouden voor een derde van de Senaatszetels, alle Huiszetels, een aantal gouverneurszetels en tal van andere regionale ambten.

Torricelli zei niet het risico te willen lopen dat zijn omstreden fondsenwerving de partij de meerderheid (van één zetel) in de Senaat zou kosten. Maar het moment van zijn terugtreden kan precies dat effect hebben, als de overige zetels niet van politieke kleur veranderen. Volgens de wet van New Jersey is het zeer de vraag of de Democraten vijf weken voor de verkiezingsdag nog een nieuwe kandidaat mogen stellen. Waarschijnlijk moet dat voor de rechter worden uitgevochten.

De Republikeinse kandidaat, een onbekende zakenman die actieve steun van president Bush heeft gekregen, stelde zich tot gisteren aan de kiezers voor als ,,de kerel die tegen Torricelli kandidaat is''. Na een langzame start had hij in de laatste peiling een flinke voorsprong genomen. Dat gaf de stoot tot Torricelli's stap.

Bij de Democraten wil men snel een nieuwe kandidaat van onbesproken gedrag naar voren schuiven. Oud-presidentskandidaat en -senator voor New Jersey Bill Bradley is genoemd, maar hij zou niet willen.