Doodsstrijd op gekapseisde veerboot Senegal duurde uren

Tientallen passagiers van de Senegalese veerboot Joola die in de nacht van donderdag op vrijdag kapseisde voor de kust van Gambia, hebben een doodsstrijd van uren gevoerd. Dat vertelde gisteren Haïdar el Ali, de eigenaar van een duikclub in de Senegalese hoofdstad Dakar, die een hoofdrol bij de berging van de slachtoffers heeft gespeeld. Tijdens zijn relaas brak hij in tranen uit.

Volgens de duiker was een deel van de passagiers – misschien wel 200 – in het omgeslagen schip nog in leven toen de eerste vissersschepen vier uur na de ramp arriveerden. Ze hadden zich verzameld op plaatsen waar luchtzakken waren ontstaan. Vissers hoorden hoe ze op de scheepswand beukten. Toen El Ali nog eens twaalf uur later arriveerde, was er geen levensteken meer.

In het schip vonden de duikers ,,honderden verstrengelde lijken, zoveel moeders die hun kinderen hadden omhelsd, zoveel kinderen die zich aan hun moeder hadden vastgeklampt''. Toen El Ali daarover sprak, brak zijn stem. Hij vroeg de nabestaanden vergeving omdat zijn team niet alle stoffelijke resten uit het wrak had kunen bevrijden. Zijn team had 262 lijken weten te bergen.

Volgens de duikersbaas bevinden zich nog zeker 400 lichamen in het schip. Het team had de werkzaamheden gestaakt nadat de lijken ontbindingsverschijnselen begonnen te vertonen. ,,Als je een arm pakte om het lichaam te lichten...'' De duikersbaas maakte die zin niet af.

De Senegalese televisie liet gisteren beelden zien van een amateurfilmer die het vertrek van de veerboot uit de havenstad Ziguinchor op video had vastgelegd. Daarop was te zien dat de Joola zwaar naar links helde en dat passagiers ook nog na het vertrek door kleine bootjes aan boord werden gebracht. Volgens de officiële cijfers vervoerde het schip 1.034 passagiers en bemanningsleden, maar dat kunnen er meer zijn geweest. Volgens de autoriteiten hoefden kinderen onder 5 niet te betalen en werden die niet meegeteld. Van 64 opvarenden is bekend dat ze het ongeluk hebben overleefd.

De Duitse regionale krant Hamburger Abendblatt meldde gisteren dat de Joola twaalf jaar geleden in Duitsland is gebouwd. Het schip was ontworpen voor 536 passagiers en bestemd voor de Rijnvaart, niet voor transport over zee.

De Senegalese president Abdoulaye Wade heeft zondag erkend dat de staat medeschuldig is aan de scheepsramp. Hij sprak van ,,een opeenhoping van fouten''. Hij kondigde aan dat de resultaten van een officieel onderzoek morgen worden gepubliceerd. De veerboot was eigendom van een staatsrederij.