Pijnlijke en dure lessen voor Ahold

Zelfs een ervaren overnamemachine als Ahold maakt fouten. Dat kostte in Argentinië 1,1 miljard euro. Bestuurder De Raad over zaken doen in dat land: ,,Natuurlijk hebben we hiervan geleerd''.

Bij Albert Heijn maakten ze zich in januari van dit jaar zenuwachtig over de komst van de euro. Het was maar wat eng om twee verschillende valuta in de kassa te hebben. Bij het moederbedrijf Ahold kunnen ze daar inmiddels om lachen nu de Argentijnse dochters moeten overleven in een financiële crisis.

,,Wij werken daar nu met zeven verschillende valuta in één en dezelfde kassala'', legt bestuurder Theo de Raad van Ahold uit. ,,Je hebt de peso en nog eens zes soorten geld die door de provincies zijn uitgegeven. Voor die regionale munt geeft eigenlijk niemand iets, maar iedereen accepteert die nog. En wij dus ook. Maar we proberen dat geld wel weer zo snel kwijt te raken via medewerkers en leveranciers.''

Niet alle problemen in Argentinië zijn zo gemakkelijk op te lossen. Ondanks bewapende bewakers bij de deur loopt de diefstal lichtjes op, ook door het eigen personeel. En de creditcardfirma heeft de betalingstermijn verlengd van drie tot achttien dagen. ,,Erg gevaarlijk gezien de waardedaling van de munt. Maar we moeten het wel accepteren, wanneer iedereen het doet. En er wordt erg veel met die creditcards betaald.''

De Raad is bij Ahold verantwoordelijk voor Azië en Latijns-Amerika en zijn verhalen maken de problemen die het supermarktbedrijf er heeft bijna tastbaar. In meer abstracte termen had bestuursvoorzitter Cees van der Hoeven gisteren het eerste kwartaalverlies sinds 1973 toegelicht. Volledig het gevolg van de crisis in Argentinië. En bij die crisis bleef het niet, want Ahold bleek ook nog eens zaken te doen met een partner – Velox, waarmee zij de keten Disco bezaten – die nu van crimineel handelen (in de banksector) wordt beticht. Drie broers van de familie Peirano zitten achter slot en grendel. De vierde, Juan, wordt nog gezocht.

,,Nee, hij zit hier niet in ons hoofdkantoor'', lacht De Raad. ,,De arrestatie van de Peirano's heeft me volledig verrast. Als ik Juan vroeg of er problemen waren, zei hij altijd dat daar geen sprake van was. Natuurlijk hebben we hiervan geleerd. Wanneer we weer met een partner in zee gaan, zullen we die in het vervolg beter screenen.'' Vermoedelijk liet Ahold zich bij deze overname opjutten door concurrenten die ook belangstelling hadden voor Disco. ,,Hoe dat in 1998 is gegaan weet ik niet, ik werk pas anderhalf jaar voor Ahold.''

Van der Hoeven geeft toe dat zij met de kennis van nu nooit in 1998 met Velox in Argentinië (en Chili en Peru) zaken hadden gedaan. ,,We hebben in totaal 1,3 miljard euro geïnvesteerd en daarmee 1,4 miljard aan omzet binnengehaald. Tegen de huidige winstgevendheid is dat veel te veel.''

Van die investeringen is inmiddels 1,1 miljard afgeschreven: investeringen die door de malaise – in boekhoudkundige zin – waardeloos zijn geworden. In de afgelopen drie maanden heeft Ahold 490 miljoen gulden van de winst moeten afboeken. Dat bedrag is grotendeels het gevolg van het recht van partner Velox om de resterende 15 procent aandelen aan Ahold voor een vastgesteld bedrag in dollars te mogen verkopen. Omdat die stukken nog maar weinig waard zijn, moest op die uitgave direct worden afgewaardeerd.

,,Het is allemaal erg pijnlijk, maar we hebben het ergste achter de rug. De keten Disco maakte vorig jaar nog 100 miljoen dollar winst, maar alleen al door de val van de peso kan je dat bedrag direct door drie delen'', aldus Van der Hoeven.

Ahold heeft nog jaren nodig voordat het de aanschafprijs van Disco heeft terugverdiend. Disco maakt dit jaar naar schatting 30 miljoen dollar winst en financieel bestuurder Michiel Meurs wist te melden dat Ahold door herfinanciering van de schulden van Disco Ahold nog eens jaarlijks ongeveer 10 miljoen dollar aan rentekosten bespaart. Een gering bedrag, maar het concern moet in deze periode meer dan ooit op de kleintjes letten. Een ander voordeel van de overname van het laatste plukje aandelen van de holding is verbetering van de transparantie binnen Disco, merkte Meurs gisteren op.

Gisteren gebruikte Van der Hoeven het woord incidenteel vaak. Hij sprak over incidentele problemen bij supermarkten in de Verenigde Staten, foodservice dat incidenteel iets tegenviel, Azië waar Ahold op termijn zal groeien en Polen dat tijdelijk te kampen heeft met tegenslag. De onzekerheid is het grootst in Zuid-Amerika, waar nog weinig tekenen van economisch herstel zichtbaar zijn.

Ondanks dat en ondanks zijn spijt over de aankoop van Disco, blijft Van der Hoeven optimistisch. Hij zegt zich niet terug te trekken uit Argentinië of Latijns-Amerika. ,,We willen zeker in dat continent aanwezig blijven. Latijns-Amerika heeft een hele goede toekomst.''