Tennisser als voorbeeld voor jeugd van Azië

De tijd dat proftennis slechts werd gespeeld door een blanke elite is al lang voorbij. Op de US Open zijn alle continenten aanwezig. De kopman van het Aziatische tennis is de Thai Paradorn Srichaphan.

Naast de Williams-sisters kent het internationale tennis sinds kort een nieuw fenomeen: de Srichaphan-brothers. Net als Venus en Serena Williams werden Naratorn, Tanakorn en Paradorn Srichaphan grootgebracht door een vader die alles opzij zette om zijn kinderen naar de top te brengen.

Net als de Amerikaan Richard Williams oogstte de Thai Chanachai Srichaphan als self-made coach een opvallend succes. Zijn jongste zoon Paradorn Srichaphan (23) bereikte gisteren als nummer 33 van de wereld eenvoudig de tweede ronde op de US Open. Volgende maand vertegenwoordigen Paradorn en Naratorn Srichaphan het Thaise Davis-Cupteam in een promotie- degradatieduel in Birmingham tegen het Engeland van Henman en Rusedski. Op Flushing Meadows is er in de tweede ronde al een voorproefje van die wedstrijd als Paradorn Srichaphan en Rusedski tegen elkaar spelen.

Dit jaar brak Paradorn Srichaphan na zo'n veertien jaar van hard trainen door tot de elite van het mannentennis. Nadat hij op Roland Garros en Wimbledon al de derde ronde had bereikt, kwam de opvallend lange Thai in de aanloop naar de US Open in de schijnwerpers door een finaleplaats in Washington en een toernooizege in Long Island. De tijd dat hij zich als een anonieme tennisser over Flushing Meadows kan bewegen is voorbij.

De snelle opkomst van Srichaphan is niet onopgemerkt gebleven bij de Thaise inwoners van New York. Voor zijn partij in de eerste ronde tegen de Amerikaan Prakash Amritraj zoon van de Indiase tennislegende Vijay Amritraj verzamelden zich gisteren tientallen Thai op de tribunes van baan elf. Thaise vlaggetjes en getekende portretten van de tennisser gingen de lucht in toen Srichaphan de baan betrad. ,,Let's go Paradorn, let's go'', riepen de import-Aziaten. In Thailand werd de partij rechtstreeks op de televisie uitgezonden.

De Thai zagen Srichaphan zonder moeite verder komen tegen Amritraj die met een wildcard tot het toernooi was toegelaten. Vader Chanachai Srichaphan kon met een gerust hart de verrichtingen van zijn jongste telg vastleggen met de videocamera. Met zijn harde opslagen en zijn met gevoel geslagen groundstrokes liep Srichaphan met speels gemak weg van zijn opponent. In minder dan anderhalf uur tijd kon hij zijn tegenstander met een 6-1, 6-3 en 6-0 de hand schudden. Het succesverhaal van Srichaphan krijgt een vervolg in New York.

De bodem onder het succes werd meer dan twintig jaar geleden gelegd door vader Chanachai Srichaphan. Toen de voormalige bankbediende in zijn woonplaats Bangkok een tennispartij zag tussen Björn Borg en Ivan Lendl kreeg hij het idee om zijn zoons klaar te stomen voor een loopbaan als professioneel tennisser. Door instructieboeken over tennis te lezen, talloze tennisvideo's te bekijken en op het internet naar informatie te zoeken leidde pa eerst zichzelf op tot tenniscoach.

Zijn oudste zoons Naratorn en Tanakorn bracht hij naar de top van het Thaise tennis, maar de stap naar een plaats in het professionele circuit konden ze mede door een gebrek aan sponsors niet maken. Behalve enkele optredens in de Davis Cup bewegen deze twee Srichaphans zich in de anonimiteit van het nationale tenniscircuit. De jonge Paradorn zorgde er later alsnog voor dat de wereld de familie Srichaphan leerde kennen. Twee maanden geleden was de tennisser zelfs even wereldnieuws toen hij op het gras van Wimbledon voormalig nummer een van de wereld Agassi van de baan veegde. In Thailand was daarmee een nieuwe held geboren.

In het land waar Thaiboksen de populairste sport is, stond Srichaphan plotseling volop in de belangstelling. Toen hij na zijn uitschakeling op Wimbledon, door Richard Krajicek, naar huis terugkeerde, moest de tennissende Thai tientallen televisiestations en kranten te woord staan. ,,Het kostte me veel trainingsuren, maar ik sta de media met plezier te woord. Alle aandacht voor tennis in Azië is goed'', zei hij gisteren. De Amerikaanse tennisser Michael Chang die het afgelopen decennium door zijn Chinese roots in Azië de interesse voor tennis wist te wekken - noemde Srichaphan onlangs ,,een uitstekende vertegenwoordiger'' van het Aziatische tennis.

In het kielzog van Srichaphan zijn op de US Open verschillende minder bekende tennissers en tennissters uit landen als China, Indonesië, Taiwan, Zuid-Korea en Japan actief. Met liefde neemt de Srichaphan de rol van voortrekker van het Aziatische tennis op zich. ,,Ik zie nu al dat veel kinderen in Thailand gaan tennissen'', zei Srichaphan in het Arthur Ashe Stadium. ,,Ik hoop dat ik een voorbeeld voor de jeugd van heel Azië zal zijn.''