Pfff, Martin Vurkuuurk beleeft echt abnormale dag

Martin Verkerk beleefde vannacht zijn debuut op de US Open. In het grootste tennisstadion ter wereld verloor de 23-jarige tennisser in drie sets van de Amerikaan Andy Roddick. ,,Dit was een schitterende belevenis.''

,,Let's welcome from Leaderdorp in The Netherlands Martin Vurkuuuuuurk'', galmde het gisteravond door het Arthur Ashe Stadion. Met een strak gezicht incasseerde Martin Verkerk bij zijn binnenkomst in de met meer dan twintigduizend mensen gevulde tennisarena het enthousiaste applaus van het Amerikaanse tennispubliek. Na twee uur plofte de vermoeide Nederlander moe maar voldaan neer op de houten banken van de men's lockerroom. ,,Hier tennissen was echt fantastisch'', zei de zwaar zwetende Verkerk een paar minuten na de partij. Al dat publiek. Dat is echt niet normaal. Groter dan dit kan toch niet?''

De vuurdoop van Verkerk in de wereld van de grandslamtoernooien was verdienstelijk geweest, maar niet indrukwekkend genoeg om een lokale publiekslieveling te verrassen. De lange blonde tennisser kreeg zelfs van voormalig US Open-kampioen John McEnroe complimenten voor zijn spel, maar het is Andy Roddick die in de tweede ronde uitkomt tegen Raemon Sluiter. ,,Ik hoop dat Sluiter het beter doet. Die Roddick sloeg zo hard. Maar zag je dat ook ik vandaag een service van 134 mijl sloeg? Volgens mij een nieuw persoonlijk recordje. Pfff, dit was echt een schitterende belevenis'', zei een nagenietende Verkerk.

Zijn jarenlange zwerftocht naar de elite van het internationale tennis werd in New York beloond met een optreden in het grootste tennisstadion op aarde tegen de als elfde geplaatste showman Roddick. Verkerk, die tijdenlang in de marge van het proftennis zijn partijen voor een handjevol toeschouwers speelde, mocht zijn talenten nu in de volle schijnwerpers laten zien voor een publiek van miljoenen Amerikaanse televisiekijkers.

Verkerk sloeg zich vorige week via de kwalificaties het hoofdtoernooi van de US Open binnen. Afgelopen zaterdag werd zijn naam gekoppeld aan die van New Generation Kid Roddick. Na een paar zenuwachtige dagen was gisteren de finest hour van Verkerk aangebroken. Na het ontbijt in zijn hotel in Manhattan doodde hij zijn tijd met televisiekijken en praten met zijn coach. In de loop van de middag vertrok hij naar het in de wijk Queens gelegen Flushing Meadows.

Twee uur voor de belangrijkste partij in zijn leven bewoog Verkerk zich nog volledig ontspannen in de playerslounge. ,,De afgelopen dagen werd ik helemaal gek van die Roddick. Zijn hoofd zit hier bijna op iedere bus geplakt'', zei een glimlachende Verkerk. ,,Het zal moeilijk worden, maar ik ga wel vol voor de winst. De druk ligt bij hem.''

Aan het begin van de avond liep Verkerk over het park van het Arthur Ashe Stadium naar baan 12. Samen met zijn Pakistaanse trainingsmaatje Aisam Qureshi sloeg hij zich voor een tiental toeschouwers warm. Een verslaggeefster van de televisiezender USA Network stond klaar om de in Alphen aan den Rijn woonachtige tennisser op te vangen voor een mini-interview. ,,Wat is er te doen voor Amerikanen in jouw woonplaats'', vroeg de journaliste. ,,Alphen aan den Rijn is een saaie stad. Je kunt beter naar Amsterdam gaan'', zei Verkerk lachend voor een miljoenenpubliek.

Terwijl op het center court een aantal helden van 11 september werd geëerd, zat Verkerk sprakeloos in de kleedkamer. In de laatste vijf minuten voor zijn opkomst zonderde hij zich, net als altijd, volledig af om zich te concentreren op de komende partij. Even verderop werkte Roddick zijn eigen rituelen af. Samen liepen de twee iets voor negen uur de baan op. Roddick kreeg een stevig applaus. ,,Go Vurkurk, go'', riep een enkele Amerikaan die partij koos voor de underdog.

Uiterlijk onbewogen bewoog Verkerk zich onder het felle kunstlicht over het hardcourt. Af en toe richtte hij zijn blik op de spelersbox waar zijn coaches en een klein groepje bekenden zijn verrichtingen volgden. Ze zagen een tennisser die met geloof in eigen kunnen aan een vrijwel onmogelijke missie begon. De 19-jarige Roddick liet ook gisteren weer zien over een van de allerhardste opslagen in het circuit te beschikken.

Kanonskogels met snelheden van soms 220 kilometer per uur floten Verkerk weliswaar om de oren, maar ten koste van alles wilde de Nederlandse nummer 87 van de wereldranglijst een afgang voorkomen. In die opdracht slaagde Verkerk met verve.

In de eerste set wist de in Leiderdorp geboren Verkerk zijn tegenstander uitstekend partij te bieden. Hij beet zich vast in de slagen van A-Rod en dwong uiteindelijk een tiebreak af. In die reeks gaf de grotere ervaring van Roddick met het spelen van partijen op het hoogste niveau de doorslag. Op de beslissende momenten pakte de Amerikaan de belangrijke punten (7-2). Daarna raakte Verkerk de grip op zijn tegenstander kwijt. Met zijn imposante powertennis walste Roddick over Verkerk heen (6-3 en 6-4). Na het laatste punt kreeg de Amerikaan een staande ovatie van de toeschouwers. Voor Verkerk was er applaus. Aan een droomweek waarin hij werd geselecteerd voor het Davis-Cupteam, zich plaatste voor de US Open en mocht spelen voor het eigenzinnige New Yorkse publiek, was een einde gekomen.