Georgiërs komen militair in actie in Pankisi-vallei

Duizend zwaarbewapende Georgische politiemannen zijn gisteren de Pankisi-vallei binnengevallen, op zoek naar Tsjetsjenen. Intussen houden 1.500 soldaten en dertig tanks onder Amerikaans commando manoeuvres in het Achmeta-district, net ten zuiden van de vallei.

Een Georgische veiligheidsfunctionaris beklemtoonde gisteren dat er in de Pankisi geen zatsjistki te verwachten zijn, schoonveegoperaties naar Russisch model waarbij dorpen worden uitgekamd. Het plan is tien controleposten op te richten. Daarbij hoopt Georgië op hulp van de lokale bevolking, de Kisti. De `anti-terroristische' legeroefening is bedoeld als ruggensteun voor het geval de politie op weerstand stuit. Het Georgische leger wordt al enige maanden getraind door Amerikaanse specialisten.

In de Pankisi-vallei, die grenst aan Tsjetsjenië, vonden na de tweede Russische inval in Tsjetsjenië in 1999 duizenden vluchtelingen onderdak bij de etnisch verwante Kisti. Tsjetsjeense rebellen gebruiken de vallei sindsdien als uitvalsbasis. Rusland vroeg Georgië meermalen tevergeefs toestemming om de moeilijk toegankelijke vallei schoon te vegen. Vrijdag bombardeerden Russische toestellen dorpen tachtig kilometer over de Georgische grens, niet het eerste incident van dit soort. Hoewel Rusland ontkent, werd de luchtaanval bevestigd door de OVSE-waarnemers in het dal.

Het Witte Huis veroordeelde de Russische actie zaterdag in scherpe bewoordingen. Een woordvoerder sprak van ,,ongerichte bombardementen in Noord-Georgië'' die de ,,spanning tussen Georgië en Rusland verder escaleert''. Minister van Buitenlandse Zaken Powell bracht dat standpunt over aan zijn Russische ambtgenoot.

De Georgische president Sjervardnadze beweerde vanochtend dat de Pankisi nu van `criminele elementen' is gezuiverd. Hij dreigde eerder dat Georgië voortaan elk Russisch toestel neerhaalt dat zijn luchtruim schendt. ,,Waarmee, met katapulten?'' reageerde zijn minister van Defensie David Tevzadze.

De Russische pers ziet de Georgische actie als een nederlaag. Commentatoren vermoeden dat de actie vooral van kosmetische aard is. `Tsjetsjeens-Georgisch oorlogsspelletje', kopt Gazeta. De Georgische troepen zouden te zwak zijn om de strijd met de Tsjetsjeense rebellen aan te gaan. Russische bronnen stellen dat er zich tweeduizend rebellen in de Pankisi bevinden. Mogelijk zullen zij zich verspreiden en zo door de `grove Georgische zeef' glippen. Daarna richt Georgië enkele blokposten op, stelt dat er louter vrouwelijke en minderjarige vluchtelingen in de vallei zijn en blijft alles bij het oude, voorspelt Izvestija.

Een andere optie is dat de rebellen uitbreken. Het zuiden is afgesloten door het Georgische leger en in Tsjetsjenië wacht hun een warm onthaal. De Russische grenstroepen daar zijn versterkt met 15.000 man van de 42e mobiele divisie en spetsnaz-eenheden. De rebellen kunnen ook uitbreken richting Azerbajdzjan of Abchazië, een afgescheiden provincie van Georgië.