En de winnaar komt uit Luxemburg

Net als vorig jaar greep Erik Dekker naast de eindzege in de Ronde van Nederland. Weer scheelde het maar een paar seconden.

Wie? Kim Kirchen! Met deze 24-jarige Luxemburger uit de Italiaanse ploeg Fassa Bortolo kende de Ronde van Nederland een verrassende winnaar. Kirchen maakte zaterdag in de slotfase van de laatste etappe deel uit van een kopgroep van vier, waaruit hij in het Eyserbos met Michael Boogerd ontsnapte. De Nederlander won de etappe, tot ieders verrassing schreef de Luxemburger in Landgraaf de vijfdaagse etappekoers op zijn naam.

Het kostte de organisatoren na de snelste Ronde van Nederland ooit (44,922 kilometer per uur) meer dan tien minuten om uit te rekenen wie de eindwinnaar was. Velen waren in de veronderstelling dat Boogerds ploeggenoot Erik Dekker het op het nippertje had gered, maar evenals vorig jaar kwam hij weer net tekort voor de eindzege. Een jaar geleden werd de wedstrijd in de slotetappe beslist en eindigde Dekker zes seconden achter Leon van Bon, zaterdag was Kirchen vier seconden sneller. Ook Kirchen dacht dat Dekker de Ronde van Nederland gewonnen had. ,,Ik had gehoord dat ik de eindoverwinning op één seconde had gemist'', vertelde de verbaasde renner. Hij stond al onder de douche toen hij vernam dat niet Dekker maar hij de Ronde van Nederland gewonnen had. Dekker reageerde laconiek: ,,Ik heb 894 kilometer de tijd gehad om vier seconden harder te rijden.''

Mede door het zeer slechte weer kende de finale van de wedstrijd een bizarre ontknoping. Rabobank had met Boogerd een ritwinnaar, maar miste de kans op een dubbelslag. Als Boogerd het na zijn ontsnapping met Kirchen wat rustiger aan had gedaan en niet zo fanatiek kopwerk had verricht, had het verschil tussen Kirchen en Dekker uiteindelijk in het voordeel van Dekker kunnen uitvallen. Maar het communicatiesysteem waarmee renner en ploegleider contact met elkaar hebben, werkte als gevolg van de regen niet. Pas vijf kilometer voor de finish kon ploegleider Theo de Rooij van Rabobank met zijn wagen naast Boogerd komen en hoorde de renner dat ploeggenoot Dekker in de groep achter hem in een gunstige positie voor de eindoverwinning verkeerde. Boogerd liet na afloop weten dat dat achterstevoren op de fiets was gaan zitten als hij dat nieuws een paar kilometer eerder had gehoord. ,,Dan had ik me enkel in het wiel van Kirchen geplaatst en hadden we een dubbelslag geslagen.'' De Colombiaan Victor Hugo Peña was tot zaterdag de belangrijkste kandidaat voor de eindoverwinning. Sinds donderdag reed de renner uit de ploeg van US Postal in de leiderstrui, nadat hij de tijdrit in Almelo had gewonnen. Vrijdag liet de Amerikaanse ploeg Rabobank het werk doen toen een kopgroep de ronde op zijn kop dreigde te gaan zetten. De renners van Rabo namen het initiatief om de vluchters die op een gegeven moment een voorsprong van meer dan tien minuten hadden, terug te halen. De ploeg van De Rooij was toen geïrriteerd door de afwachtende tactiek van US Postal. Dankzij het werk van de Raborenners behield Peña die dag de leiderstrui.

,,We waren getergd'', erkende ploegleider Theo de Rooij. ,,Wat US Postal vrijdag deed kan gewoon niet. Gaan wij niet achter de kopgroep rijden dan heeft deze wedstrijd de uitslag van een strontkoers. Ze hebben weinig respect voor de Ronde van Nederland en voor het wielrennen getoond.''

De Nederlandse ploeg had zich voorgenomen van de slotetappe een keiharde koers te maken. ,,We zouden zo veel mogelijk aanvallen en andere machtsblokken kapot rijden'', vertelde Boogerd, die in de beklimming van de Camerig was aangevallen waarna er een kopgroep was ontstaan met de Amerikaan Christian Vandevelde, de Spaanse wereldkampioen Oscar Freire en Kirchen. Vandevelde was op dat moment virtueel leider zodat US Postal nog steeds uitzicht had op de eindzege. Dat veranderde op de Eyserbosweg waar Kirchen uit de kopgroep wegsprong. Boogerd volgde en Vandevelde en Freire moesten lossen. Dekker had inmiddels de jacht op de koplopers ingezet. Peña was achtergebleven in het peloton en nadat de Let Raivis Belohvosciks ook had moeten lossen uit de achtervolgende groep had Dekker plotseling zicht op de eindoverwinning.

De techniek liet Rabobank echter in de steek. Door de aanhoudende regen werkten de `oortjes' niet meer. ,,Ik ging voor de rit, ik dacht niet dat we de eindzege nog binnen bereik hadden'', vertelde Boogerd, die pas op vijf kilometer voor de finish de ploegleiderswagen met De Rooij naast zich kreeg. Eerder mocht de ploegleiderswagen van de jury niet naar de koplopers. Hoewel Boogerd vanaf dat moment geen kopwerk meer deed, slaagde Kirchen er in zijn eentje in om het gat met de achtervolgende groep (met Dekker) groot genoeg te houden. Met zijn overwinning zette de Luxemburger de kroon op het werk van zijn ploeg Fassa Bortolo: zijn ploeggenoten Alessandro Petacchi en Sergei Ivanov hadden allebei al een etappe gewonnen.

HOUSTON: pagina 17