Koper Kruidvat is een machtig man

De Kruidvat Groep is sinds gisteren in Chinese handen. De nieuwe eigenaar is Li Ka-shing, de invloedrijkste man van Hongkong.

Tussen de glanzende wolkenkrabbers van Hongkong oogt het kantoor niet aanzienlijk, maar schijn bedriegt. Dit is het hoofdkwartier van Hutchison Whampoa, het conglomeraat van Li Ka-Shing, de invloedrijkste man van Hongkong, onroerendgoedtycoon, een goede kennis van de Chinese president, Jiang Zemin, en sinds gisteren voor 1,3 miljard euro eigenaar van Kruidvat, de Nederlandse keten van drogisterijen.

Li Ka-shing begon ooit met de fabricage van plastic bloemen en is inmiddels uitgegroeid tot de nummer 10 op de lijst van rijkste mensen op aarde, met een vermogen van naar verluidt 28 miljard euro. Hutchison is eigenaar van het Rotterdamse ECT, het grootste containeroverslagbedrijf van Europa, en heeft belangen in havens, energie, hotels, supermarkten, telecom – over de hele wereld.

Li's conglomeraat, dat verspreid over de wereld 120.000 mensen in dienst heeft, boekte vorig jaar een omzet van omgerekend ruim tien miljard euro en een winst van 2 miljoen euro. Hij is ,,een uitgekookte dealmaker', zegt een consultant in Hongkong.

Li wordt bijgestaan door een klein managementteam van intelligente mensen, die net als hij uitmunten in snelheid, doortastendheid en gevoel voor de juiste beslissing op het juiste moment. ,,Hoe zij het doen, ik wou dat ik het wist, maar ze voelen verbluffend goed aan wanneer een markt piekt, wanneer ze eruit moeten stappen en hun winst incasseren', zegt de consultant.

Li en zijn staf zijn volgens hem in feite `asset-traders', handelaren in bedrijven. Maar wel briljante handelaren, bijgestaan door de gerenommeerde Amerikaanse zakenbank Goldman Sachs, die de lucratieve `deals' voor hen opspoort. Jaar in jaar uit maken ze daarmee opvallend hoge winsten. Het Nederlandse telecomconcern KPN werd door zo'n transactie bijna de keel gesnoerd, toen Hutchison zich op het laatste moment terugtrok uit hun gezamenlijke bieding op de UMTS-veiling in Duitsland. KPN bleef ontredderd achter, met een forse schuld.

Dat neemt niet weg dat Hutchison wel degelijk van plan is zijn resterende telecomactiviteit, met name in het Verenigd Koninkrijk, tot een succes te maken, zeggen analisten in Hongkong. Simpelweg omdat bijna de helft van de beurswaarde `telecom' is en Hutchison te veel heeft geïnvesteerd in UMTS, de supersnelle techniek voor mobiel internetten, om zich zomaar uit die markt te kunnen terugtrekken. De Britse Kruidvat-winkels moeten onder meer gaan dienen als distributiekanaal voor UMTS-telefoons.

Mocht UMTS mislukken, dan zal de beurswaarde van Hutchison snel slinken. [Vervolg HUTCHISON: pagina 11]

HUTCHISON

Li is de strateeg, de directie voert uit

[Vervolg van pagina 1] Al wordt er in Hongkong meteen bij gezegd dat Hutchison door zijn riante kaspositie in staat geacht moet worden zo'n schok rond een mislukking van UMTS op te vangen. Die kaspositie heeft Hutchison de afgelopen jaren vooral opgebouwd door zijn over heel Azië verspreide supermarkten, de melkkoe van het conglomeraat. Vandaar dat Li Ka-shing met de Kruidvat-drogisterijen deze positie verder wil versterken. In Europa.

Europa, niet China? Ondanks zijn nauwe banden met de Chinese machthebbers in Peking, de president voorop, is Li teleurgesteld geraakt in de Chinese markt. Zijn poging greep op de expanderende haven van Shanghai te krijgen is door tegenwerkende Chinese bureaucraten in de havenstad op een mislukking uitgelopen. Ook de supermarkten in China draaien naar zijn smaak niet naar wens. Toen ook nog zijn internet-portal Tomdotcom, waarin hij eveneens veel geld heeft gestoken, werd lastiggevallen door de Chinese censuur, besloot hij met Hutchison de aandacht op Europa te richten.

En reken maar dat tot de jongste aankoop door de top zelf is besloten, zo wordt vanuit Hongkong verzekerd, niet door Watson, de supermarktdivisie waaronder Kruidvat straks valt. Divisiedirecteuren hebben bij Hutchison niet veel te vertellen. Niet waar het om de strategische beslissingen gaat. Die worden door Li en zijn team genomen. De divisiedirecties mogen de besluiten uitvoeren.

Dick van Hedel, de Nederlandse bestuursvoorzitter van Kruidvat, lijkt dat te bevestigen. ,,Mijn gesprekspartner tijdens de onderhandelingen de afgelopen tijd was niet de top van Hutchison, die heb ik niet ontmoet, maar de divisiedirectie van Watson', vertelde Van Hedel gisteren telefonisch vanuit Hongkong, vlak voor hij naar Nederland terugvloog.

Li bezit via zijn beursgenoteerde onroerendgoedbedrijf Cheun Kong bijna de helft van het beursgenoteerde Hutchison. Een voor de media hermetisch gesloten geheel. Dus onuitputtelijke kopij voor de Hongkongse boulevardpers. Zoveel lijkt zeker: Li (73) heeft twee zoons. Zoons die in de voetsporen van hun vader zijn getreden. Een van hen, Richard, sloeg een onverwachte richting in door een eigen telecombedrijf te beginnen, waarmee hij de concurrent van zijn vader werd. Sindsdien zou Victor op de opvolging aanspraak maken. Want al is Victor de oudste, heeft die de eerste rechten, voor Li is dat op zichzelf geen verdienste; geen verdienste van Victor tenminste. Doorslaggevend is dat het met de zaken van Richard – door Time Magazine eens bewierookt als de `golden bachelor' van Hongkong – minder goed gaat.

Maar ook aan de jaar-in-jaar-uit fraaie winsten van Li is een einde gekomen. Ondanks een omzetstijging van 7 procent over het eerste halfjaar is de nettowinst van Hutchison met 17 procent gekelderd, zo werd gisteren bekend. Ook de nettowinst van de onroerendgoedmaatschappij Cheun Kong slonk, met 7 procent, hoewel dat komt door het grote belang in het conglomeraat, waar Cheun Kong in voorgaande jaren 80 procent van zijn winst vandaan haalde. De malaise in de telecomwereld speelt Hutchison parten. UMTS dreigt in Europa op een debacle uit te lopen.

Hutchison moest gisteren de beleggers wel een nieuw perspectief bieden. Dat werd de Kruidvat Groep, een van de grootste en snelst groeiende drogisterijketens van Europa, in contanten overgenomen. Waarmee Watson dankzij Kruidvat veruit de grootste divisie van Hutchison zal worden. In omzet. En zodra de winst dreigt tegen te vallen, dan ligt Kruidvat, net als KPN, spoedig op de vuilnisbelt van Hutchisons geschiedenis.